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Les ventes d'armes à feu augmentent, mais les vérifications des antécédents ne suivent pas

Les ventes d'armes à feu étaient si lentes plus tôt cette année qu'en février, le New York Times a publié un article sur la façon dont certains fabricants d'armes à feu cherchaient à changer de nom pour compenser la «crise de Trump».

Mais ensuite, la pandémie a frappé. Et le vendredi 13 mars, lorsque le président Trump a déclaré une urgence nationale, le nombre de vérifications des antécédents a explosé, selon le système du FBI qui contrôle les acheteurs d'armes à feu.

En mars, le FBI a reçu près de 1,5 million de demandes de vérification des antécédents, selon les données que le bureau a communiquées à FiveThirtyEight en réponse à une demande de dossiers publics. Le vendredi 20 mars seulement, 104 084 demandes de vérification des antécédents ont été envoyées au bureau; selon une mesure légèrement différente qui comprend des contrôles effectués par les systèmes étatiques, ce jour-là a vu le nombre quotidien le plus élevé de vérifications des antécédents jamais enregistrées. En fait, selon cette mesure plus large, cinq des 10 jours les plus chargés du système de vérification des antécédents des armes à feu étaient en mars 2020. Alors que mars est généralement un mois chargé pour la vérification des antécédents, il était hors des graphiques cette année.

Mais le nombre de vérifications des antécédents n’a pas simplement augmenté. Comme vous pouvez le voir dans le graphique ci-dessous, à mesure que le nombre de vérifications des antécédents envoyées au FBI augmentait, le pourcentage de retard de plus de trois jours ouvrables a également augmenté – un délai critique après lequel la loi fédérale permet aux concessionnaires de vendre légalement une arme à feu sans vérification des antécédents terminée.

C'est important, car cela signifie qu'il a peut-être été plus facile pour les armes de se retrouver entre les mains de personnes qui ne peuvent légalement les posséder.

Le danger ici n’est pas théorique. Dylann Roof a pu acheter l'arme qu'il a utilisée pour tuer neuf fidèles noirs à Charleston, en Caroline du Sud, en 2015 à cause de cette faille. Roof avait un dossier de possession de drogue qui signifiait qu'il ne pouvait pas légalement posséder une arme à feu, mais après la période de trois jours, le marchand d'armes lui a quand même vendu une arme à feu.

Pour être sûr, ces chiffres ne sont pas un portrait parfait des ventes d'armes à feu: ils n'incluent pas les données de 20 États qui effectuent eux-mêmes une partie ou la totalité de leurs vérifications d'antécédents plutôt que par le biais du FBI. Et toutes les vérifications des antécédents ne représentent pas une vente d'armes à feu – de nombreuses vérifications sont effectuées lorsque les gens demandent des permis d'armes à feu, lorsque les États vérifient le statut des titulaires de permis d'armes à feu ou à d'autres fins. Une seule vérification des antécédents peut également représenter plusieurs ventes d'armes à feu.

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Nous ne savons pas non plus combien de vérifications des antécédents du mois de mars le FBI n’a jamais terminé. Lorsqu'une vérification des antécédents s'étale sur 88 jours, le bureau arrête de rechercher l'acheteur potentiel et purge la demande de vérification des antécédents de ses systèmes pour se conformer à la réglementation fédérale. Le bureau n’a pas encore publié de données sur les demandes purgées faites en mars.

Nous savons que le bureau n'effectue jamais la très grande majorité des vérifications des antécédents qui prennent plus de trois jours ouvrables. Par exemple, 79% de ces contrôles n'ont jamais été terminés en 2019. Cette année, il a purgé plus de 80% de ces contrôles à partir de janvier et 78% à partir de février.

Pourtant, Jurgen Brauer, économiste en chef chez Small Arms Analytics and Forecasting, et d'autres experts conviennent que le pic des vérifications des antécédents en mars a représenté une véritable augmentation des ventes d'armes au détail. Par exemple, la société de conseil de Brauer a analysé les données du FBI et a constaté que les ventes au détail d'armes à feu avaient entraîné la flambée en mars, ainsi qu'une deuxième poussée en juin, probablement liée aux manifestations de Black Lives Matter. Au total, l'entreprise a estimé que les ventes d'armes à feu avaient augmenté d'une année à l'autre de 85% en mars et de 145% en juin.

Et une équipe de chercheurs de l'Université de Californie, le programme de recherche sur la prévention de la violence de Davis, a comparé les données du FBI sur la vérification des antécédents des armes à feu aux données sur la violence armée compilées par les archives de la violence armée, constatant une augmentation de près de 8% de la violence armée par rapport aux niveaux prévus de mars à mai. 2020. Cette étude n'a pas encore été examinée par des pairs, mais si elle est exacte, cela représente 776 blessures mortelles et non mortelles supplémentaires, sans compter les suicides et les accidents.

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Cette flambée des ventes d'armes à feu pendant la pandémie a signifié qu'un système de vérification des antécédents déjà fragile est surchargé, entraînant des retards massifs, selon Brauer. Il a comparé les vérifications des antécédents à un système de drainage qui sauvegarde pendant une grosse tempête. "Il y a un flux massif d'eau de pluie et les systèmes ne peuvent pas le gérer", a-t-il déclaré.

Le FBI, cependant, a contesté cette qualification dans une déclaration à FiveThirtyEight.

Holly Morris, porte-parole du bureau, a déclaré que l'agence n'avait pas trouvé de relation entre l'augmentation de la part des vérifications d'antécédents retardées et l'augmentation du volume des demandes. «L'afflux du pourcentage de transactions retardées et les délais de traitement prolongés peuvent être attribués à un certain nombre de variables», a écrit Morris par courrier électronique, ajoutant que les niveaux de dotation en personnel pour le système de vérification des antécédents sont restés les mêmes tout au long de la pandémie.

Il y a des signes que l'afflux des ventes d'armes à feu pourrait ne pas ralentir de sitôt. Les pics initiaux des ventes d'armes à feu en mars étaient étroitement liés aux événements liés à la pandémie, notamment le 26 février, lorsque les Centers for Disease Control and Prevention ont confirmé pour la première fois que le virus se propageait aux États-Unis et n'était pas seulement ramené par les voyageurs, et la déclaration d'urgence nationale de Trump le 13 mars. Mais à mesure que la pandémie se prolongeait, le raisonnement à l'origine de la flambée des ventes d'armes à feu a également changé. Au moment où les ventes d'armes à feu ont augmenté encore plus en juin, les recherches suggèrent que ce n'était plus le coronavirus dans l'esprit des acheteurs, mais les manifestations contre le meurtre par la police de George Floyd.

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Phillip Levine et Robin McKnight du Wellesley College ont comparé les données de vérification des antécédents du FBI État par État avec les données sur les recherches Google pour le mot N pour voir si les États avec plus de recherches pour l'insulte raciste ont vu une plus grande augmentation des ventes d'armes à feu. Ils ont trouvé ce que Levine a décrit comme une «corrélation modeste» en juin, suggérant qu'au moins certaines de ces ventes étaient motivées par des inquiétudes concernant les manifestations de Black Lives Matter.

«Alors que la pandémie s’installait, les ventes d’armes à feu se sont également stabilisées, jusqu’en juin», a déclaré Levine dans une interview. «À la suite du meurtre de George Floyd, il y a eu un autre pic très dramatique.»

Il est difficile de savoir comment les ventes d'armes aux États-Unis continueront de progresser, car nous ne disposons pas encore de données pour juillet. Les données publiées à FiveThirtyEight n'incluaient pas le mois de juin, mais des données moins détaillées publiées en ligne par le FBI montrent que le mois dernier, l'agence a effectué plus de vérifications des antécédents que tout autre mois enregistré. Et, bien sûr, les ventes ont augmenté en 2016 en partie par crainte qu'Hillary Clinton ne prenne la Maison Blanche et impose de nouvelles réglementations sur les armes à feu, donc avec le candidat démocrate présumé Joe Biden en tête dans les sondages, une autre augmentation des ventes d'armes à feu ne sera peut-être pas loin derrière. Sans oublier qu'une autre augmentation des cas de coronavirus pourrait à nouveau entraîner une hausse des ventes comme celle que nous avons vue en mars.

Quoi qu'il arrive, plus de ventes d'armes à feu signifieront probablement plus de retards – mettant potentiellement des armes entre les mains de personnes qui ne peuvent légalement en posséder une.

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