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Les Gullah-Geechee possèdent des terres depuis les années 1800. Une loi terrible permet de voler leur terre

Pour comprendre ce qui se passe, il ne faut pas chercher plus loin que la nation Gullah-Geechee, une riche culture exclusivement américaine, développée à partir des descendants de personnes asservies sur les îles de la côte sud-est.

Hilton Head fait partie de cette chaîne d'îles-barrières, situées à l'extrémité de la côte de la Caroline du Sud. Dans les années 1800, des centaines de plantations ont été exploitées par des milliers d'esclaves le long des îles de la mer de Géorgie et de Caroline du Sud. Les plantations insulaires étaient distinctes en ce que les propriétaires de plantations ne voulaient pas y vivre; les îles étaient difficiles d'accès, extrêmement chaudes, humides, infestées d'alligator et sensibles aux maladies à cause des moustiques. Contrairement à leurs homologues du continent, les plantations insulaires étaient peuplées uniquement d'esclaves et de leurs surveillants.

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Carte de la population décroissante de Gullah / Geechee

Lorsque la guerre civile américaine a éclaté, la plupart des propriétaires de plantations ont décidé que leurs terres ne valaient pas la peine et les a simplement abandonnés. Les anciens esclaves ont été laissés pour compte. Heureusement, ils ont non seulement réussi à survivre à leur situation, mais à prospérer.

Ces personnes nouvellement libérées ont créé leur propre société indépendante, une société qui a préservé leur héritage linguistique et culturel africain. Ils ont développé une langue créole basée en anglais appelée Gullah, qui est devenu plus tard le nom accepté pour leur peuple et leur culture. Geechee est devenu le nom associé aux insulaires de Géorgie, tandis que les insulaires de Caroline du Sud sont toujours associés au terme Gullah. Les deux noms sont dérivés des noms tribaux ouest-africains.

Les communautés réussissaient très bien dans l'agriculture et la pêche, vendant leurs produits sur le marché libre. De nombreux insulaires savaient déjà comment cultiver du riz en vivant en Afrique de l'Ouest, et les îles furent bientôt couvertes de milliers d'hectares de rizières.

Les Gullah-Geechee ont également pu faire quelque chose de vraiment remarquable pour les Noirs américains pendant cette période: ils ont acheté leur propre terre. En utilisant ce que l'on pourrait appeler le «financement participatif» aujourd'hui, la communauté dans son ensemble a contribué ce qu'elle avait, tout cela afin que ses membres puissent posséder la terre sous leurs pieds. En conséquence, les Gullah-Geechee ont été les premiers Afro-Américains d'Amérique du Nord à posséder une grande quantité de terres en masse.

La terre des Gullah-Geechee a été transmise à leurs descendants au fil des générations. Malheureusement, cela s'est fait en grande partie sans documentation légale. Il y avait plusieurs raisons à cela, un facteur important étant que les Noirs américains n'avaient pas accès aux ressources juridiques. Les rares qui l'ont fait n'ont pas été traités équitablement par le système judiciaire du Sud entièrement blanc.

Les terres transmises aux enfants d’un propriétaire sans papiers légaux sont appelées «biens des héritiers». Sans titre ou testament clair, les héritiers ne détiennent pas techniquement la terre, mais héritent d'un intérêt – comme posséder des actions dans une entreprise. Ce système de propriété est courant dans le couloir Gullah-Geechee, mais peut également être trouvé dans d'autres régions pauvres du Sud, comme sur certaines terres tribales amérindiennes et dans les Appalaches.

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Propriété des héritiers à Hilton Head, Caroline du Sud

La loi américaine prévoit peu de protections pour la propriété des héritiers et les problèmes sont énormes. Willie Heyward, un avocat pour les héritiers propriétaires, me dit que la propriété communautaire de la terre est courante en Afrique, mais qu'elle est «diamétralement opposée» au système de common law anglais dont découlent les lois des États.

Étant donné que la propriété des héritiers appartient «en commun» à tous les héritiers vivants, cela signifie que tout le monde a le même droit sur le terrain, qu'il y habite ou non, qu'il paie des impôts sur celui-ci ou même s'il y a déjà mis le pied. il. Parfois, il peut aussi y avoir des centaines d'héritiers pour un petit bien.

Les personnes qui vivent sur la propriété des héritiers n'ont pas de titre clair sur la terre, ce qui rend impossible l'accès à toute forme d'aide gouvernementale pour les aider à la maintenir. À moins qu'ils ne puissent retrouver toute personne qui pourrait éventuellement avoir une réclamation à la propriété, et tout le monde est d'accord, alors ils ne peuvent pas obtenir une hypothèque, participer à un programme fédéral ou utiliser la propriété comme garantie pour obtenir un prêt – même agricole. De nombreuses propriétés héritières se trouvent également dans des zones sujettes aux catastrophes, mais les propriétaires ne peuvent pas accéder aux ressources de la FEMA. Plus de 165 millions de dollars de fonds de récupération de l'ouragan Katrina n'ont pas été réclamés en raison de problèmes de titre avec ce type de propriété, selon un avocat immobilier de Louisiane.

Pire encore, les biens des héritiers sont très susceptibles d'être volés, et le sont souvent.

Il n’est pas rare qu’un descendant construise une maison sur la propriété de ses héritiers, y vive toute sa vie, puis soit complètement déraciné par un seul parent hors de l’État qui n’a aucun lien avec la communauté. Un développeur peut approcher n'importe quel descendant, quelle que soit sa distance, et le contraindre à réclamer une réclamation sur la propriété, même si la part de ce descendant n'est que de 1 / 100e de pour cent. Tous les biens des héritiers sont divisés en actions; si un individu veut vendre sa part, il peut légalement forcer la totalité de la propriété à être vendue – et déplacer légalement les héritiers vivant sur cette propriété – en demandant au juge la valeur monétaire de leur part.

En Caroline du Sud, au moins, il existe une loi qui permet aux héritiers propriétaires de racheter la part de l'individu qui souhaite vendre, mais cela se produit rarement en raison du coût élevé. Pour vous donner une idée, à Hilton Head, le tarif en vigueur pour un acre de terrain était de 60 $ dans les années 1950. Aujourd'hui, c'est plus de 800 000 $ l'acre, et c'est avant les nouvelles taxes foncières exorbitantes. Ce n’est même pas seulement le coût du terrain: les héritiers qui luttent pour garder leur maison doivent également payer les frais d’avocat, les frais de justice, les frais d’arpentage, les frais d’évaluation, etc., qui peuvent atteindre des dizaines de milliers de dollars. De plus, c'est souvent simplement impossible de subdiviser le terrain s'il y a trop d'héritiers. Les options des héritiers sont très limitées: vendre le terrain à une vente aux enchères, généralement pour quelques centimes par dollar, ou accompagner le développement.

Resort sur l'île de Hilton Head
Resort sur l'île de Hilton Head. L'île abritait autrefois 300 familles Gullah, mais accueille désormais plus de 2,5 millions de touristes par an.

Récemment, un autre projet a pris 20 acres de propriété des héritiers de Hilton Head. Le juge a au moins demandé que l'on prenne en considération les gens de Gullah qui y vivent déjà, et le promoteur a mis de côté deux acres pour huit maisons mobiles. Le papier de l'île l'a rapporté comme une victoire pour les Gullahs, mais bien qu'ils aient un endroit pour rester, ils n'ont plus aucun droit sur la terre.

Nouveau développement de logements sur l'île de Hilton Head
Nouvelle construction de maisons sur Hilton Head. Les investisseurs ciblent la propriété des héritiers pour les terrains de golf, les hôtels ou les maisons de luxe.

Le système de propriété des héritiers est la principale cause de perte involontaire de terres chez les Afro-Américains. Ce n’est pas la seule cause, mais depuis 1910, selon le Département de l’agriculture des États-Unis, ce système a été responsable de la perte de 80% des terres agricoles appartenant aux générations précédentes par des propriétaires fonciers afro-américains. La perte de terres est un facteur majeur de l’écart de richesse raciale aux États-Unis, car les familles noires sont privées de la possibilité de créer une richesse générationnelle grâce à l’immobilier. Demandez à n'importe quel investisseur, et ils vous diront que l'immobilier est le moyen le plus sûr et le plus stable de créer de la richesse dans ce pays. Ce n’est pas un hasard si les Noirs américains sont les premiers visés.

Dans le comté de Carteret en Caroline du Nord, les familles noires ne représentent que 6% de la population, mais représentent 42% de tous les cas de propriété des héritiers. Deux frères qui avaient des maisons et une entreprise de crevettes à Carteret se sont fait prendre leurs terres à leur insu ou sans leur consentement. On leur a ordonné de rester hors du pays où ils avaient été baptisés et où ils avaient grandi. Ils ont refusé de partir. Une audience était prévue en 2011 et les hommes, Melvin et Licurtis Reels, se sont présentés pour plaider leur cause. Au lieu de cela, le juge a ordonné qu'ils aillent en prison pour ne pas avoir quitté le terrain. Les frères Reels ont servi près de huit ans sans condamnation avant d'être libérés, ce qui les rend deux des détenus les plus anciens pour outrage civil de l'histoire des États-Unis.

Les frères Reels ne sont pas seuls. Les histoires de propriété des héritiers sont déchirantes et impliquent souvent tactiques louches des développeurs.

Lorsque l’oncle de Jessica Wiggins l’a appelée pour lui dire qu’un homme essayait d’acheter sa participation dans la terre de leur famille, elle ne l’a pas cru; il souffrait de démence. Puis, en 2015, elle a appris qu'une société appelée Aldonia Farms avait acheté les intérêts de quatre héritiers, dont son oncle, et avait déposé une action en partage. «Ce qui m'a attiré, c'est que nous n'avions aucune connaissance de cette personne», m'a dit Wiggins, de l'homme qui dirigeait Aldonia …

L'automne dernier, Wiggins et ses proches se sont réunis pour la vente aux enchères de la propriété située sur les marches du palais de justice de la ville de Windsor. Une statue en bronze d'un soldat confédéré se tenait derrière eux. La cousine de Wiggins, Danita Pugh, s'est approchée de l'avocat d'Aldonia Farms et a sorti son acte d'une enveloppe. "Vous me dites qu'ils vont le mettre aux enchères après vous avoir montré un acte?" dit-elle. «Je vais sortir et le dire. L'homme blanc prend la terre aux noirs.

Mais il existe des moyens de riposter.

J'ai eu la chance de parler avec Jeffrey Winget, directeur des communications au Centre de la propriété des héritiers à Charleston, Caroline du Sud. Son organisation à but non lucratif a une mission dédiée: préserver la propriété des héritiers et fournir des services éducatifs et juridiques aux héritiers propriétaires. Leur équipe juridique travaille avec les gens de Gullah-Geechee pour supprimer tout type de privilège d'autres parties qui poserait une question à la propriété légale, connue sous le nom de titre de compensation. Une fois le titre acquitté, le Centre aide les propriétaires fonciers à accéder aux subventions forestières et aux programmes agricoles. le Objectif du centre est d'amener les habitants d'origine à conserver leurs terres, afin qu'ils puissent créer une richesse générationnelle.

Winget m'a dit que la mission de l'organisation était de se débarrasser entièrement de la propriété des héritiers, mais pas de la même manière que les développeurs le font. Si les gens peuvent détenir des documents juridiques clairs sur leur propriété et les propriétaires vivants peuvent faire rédiger un testament, la terre sera protégée des avocats avides et des spéculateurs corrompus. Si leur mission réussit, l’organisation de Winget finira par être mise en faillite. Malheureusement, le Centre peut faire faillite pour la pire des raisons: il ne reste qu'environ 100 000 acres de propriété des héritiers dans le Sud, après que des millions d'acres aient été pris au cours du siècle dernier.

Sur l'île de Hilton Head, le développement est presque à pleine capacité. Les Gullahs avaient vécu et cultivé 25000 acres jusqu'à ce qu'il soit pris par les développeurs. Aujourd'hui, les Les Gullah sont entassés dans de petites zones de moins de 1000 acres. Il n’en reste que quelques-uns qui vivent réellement sur l’île, et ce qui reste risque également d’être emporté. Un employé de Gullah sur l'île m'a dit qu'il avait dû déplacer toute sa famille élargie hors de l'île, après qu'un parent éloigné les ait forcés à vendre leur propriété.

Pendant toutes mes années passées à visiter la multipropriété de mes parents, je ne connaissais pas grand-chose des habitants d’origine. Je m'émerveillerais de toutes les demeures sur les voies navigables marécageuses, sans jamais envisager comment elles y sont arrivées. Je sais que je ne suis pas le seul. À tout le moins, cependant, cela change. Lorsque les démocrates ont repris le Congrès en 2006, ils ont établi le «Gullah / Geechee Cultural Heritage Corridor Act», qui prévoyait 10 millions de dollars pour la préservation et l'interprétation des sites historiques liés à la culture Gullah. D'autres efforts de préservation ont suivi, et récemment les Gullahs ont un regain d'intérêt dans leur culture.

Les historiens et les anthropologues étudient actuellement leurs racines et les linguistes font des recherches sur leur langue. Harvard propose un cours Gullah, et voici maintenant une traduction du Bible en langue Gullah. Première Dame Michelle Obama fièrement incorporé son héritage Gullah dans l'inauguration de son mari en 2008. Partout dans le sud, y compris à Hilton Head, il existe désormais des circuits en bus, des restaurants, des festivals, des événements et des musées consacrés à cette culture américaine fascinante et unique.

Bien qu’il soit merveilleux que le peuple Gullah-Geechee soit enfin reconnu et célébré pour ses contributions, il est tragique que cela survienne lorsque leurs communautés sont détruites et que leur peuple est dispersé loin de leur patrie sur les îles. L'avocat Willie Heyward est clair que le temps presse. «À mesure que chaque génération meurt, de plus en plus d'héritiers ont un intérêt dans la propriété familiale. En réalité, il reste environ une décennie pour que les héritiers aient la capacité de dégager un titre et de conserver ces biens dans la famille, sans changements dramatiques dans la loi.

C’est tristement ironique. Les Américains de tout le pays ont enfin acquis une véritable appréciation pour cette culture et ces gens uniques, mais en même temps, cela ne vient que lorsque les efforts réussissent pour mettre fin à leur mode de vie même.

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