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L'administration Trump ordonne à un affilié d'Al Jazeera de s'enregistrer en tant qu'agent étranger – Mother Jones

Images de Rafael Henrique / SOPA via ZUMA Wire

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Le ministère américain de la Justice a déclaré lundi que Al Jazeera Media Network – l'organisation de presse internationale basée à Doha – «est un agent du gouvernement du Qatar». Le DOJ a ordonné à la division américaine des médias sociaux du réseau, AJ +, de s'enregistrer en tant qu'agent étranger, une mesure qui, selon le média, entravera son journalisme.

AJ + agit «sous la direction et le contrôle» des dirigeants du Qatar, a écrit Jay Bratt, chef de la section du contre-espionnage et du contrôle des exportations du DOJ, dans une lettre du 14 septembre obtenue par Mère Jones. «Malgré les affirmations d'indépendance éditoriale et de liberté d'expression, Al Jazeera Media Network et ses affiliés sont contrôlés et financés par le gouvernement du Qatar», a déclaré Bratt.

«Hobbling Al Jazeera a été l’une des principales conditions du blocus des EAU contre le Qatar et le ministère de la Justice vient de donner aux EAU ce qu’ils voulaient.»

La désignation fait suite à une poussée de plusieurs années par des lobbyistes embauchés par le gouvernement autocratique des Émirats arabes unis, qui a longtemps déploré la couverture critique qu'il reçoit d'Al Jazeera. Cet effort a été mené par Akin Gump, un grand cabinet d'avocats et un agent étranger enregistré pour les EAU. Ses employés, y compris l'ancienne présidente de la Chambre des relations extérieures, Ileana Ros-Lehtinen, une républicaine de Floride, ont intensifié leur travail lié à Al Jazeera cette année, en publiant une longue rapport en juillet et en contactant des dizaines de législateurs et d’assistants législatifs, selon les dossiers fédéraux d’Akin Gump.

Depuis 2018, les membres républicains du Congrès ont envoyé trois lettres demandant au DOJ de forcer Al Jazeera à s'enregistrer en vertu de la loi sur l'enregistrement des agents étrangers, mieux connue sous le nom de FARA. Le réseau «s'engage dans des activités politiques et diffuse des informations aux États-Unis qui font avancer les intérêts du Qatar», ont écrit le sénateur Marco Rubio (R-Fla.) Et le représentant Lee Zeldin (R-NY) dans une lettre du 7 août à l'avocat. Le général Bill Barr. Les sens. Ted Cruz (R-Texas) et Tom Cotton (R-Ark.) Et la représentante Liz Cheney (R-Wyo.) Ont également signé.

En juin 2017, les Émirats arabes unis, ainsi que l'Arabie saoudite et d'autres États du Moyen-Orient, ont imposé un blocus au Qatar. Ils auraient également envisagé d'envahir le Qatar, jusqu'à ce que de hauts responsables américains – dont le secrétaire d'État Rex Tillerson et le secrétaire à la Défense James Mattis – les en dissuadent. Le blocus, qui reste en place, a nui à l’économie du petit État et a limité les déplacements de ses citoyens. Les Émirats arabes unis ont déclaré qu'ils ne lèveraient le blocus que si le Qatar acceptait, entre autres, de fermer Al Jazeera.

«Les EAU n'aiment pas Al Jazeera en partie pour le récit que le réseau fournit à travers le monde arabe et islamique qui expose le public à un point de vue très différent du message que les Emiratis tentent d'imposer à la région depuis le printemps arabe, », A déclaré Kristian Ulrichsen, chercheur en politique du Moyen-Orient au Baker Institute for Public Policy de l'Université Rice. «Aux yeux des critiques du Qatar, Al Jazeera est également devenu si synonyme du Qatar dans l’esprit régional et international que tout revers d’Al Jazeera ne peut qu’être perçu comme un coup dur pour le Qatar.»

Akin Gump et d'autres lobbyistes ont déclaré avoir reçu plus de 56 millions de dollars de frais de la part des Émirats arabes unis depuis 2017, date à laquelle le blocus a commencé, selon les archives déposées auprès du DOJ. La divulgation la plus récente par Akin Gump de ses contacts de lobbying cite une vaste sensibilisation des législateurs concernant «l'exactitude et la transparence des médias appartenant au gouvernement du Qatar» et «l'influence sur la politique américaine des médias régionaux du Moyen-Orient et d'autres groupes».

Un porte-parole d’Akin Gump n’a pas répondu de manière substantielle aux questions sur le travail de l’entreprise. Les bureaux de Zeldin, Rubio, Cotton, Cruz et Cheney n'ont pas répondu aux demandes de renseignements.

Dans une déclaration mardi, un porte-parole d'Al Jazeera a fait valoir que le DOJ avait essentiellement aidé les Émirats arabes unis à atteindre leur objectif de mutiler le média. Il a noté que les avocats du réseau avaient correspondu avec le DOJ à ce sujet depuis juin 2018 et qu'Al Jazeera avait reçu la lettre du FARA de Bratt «  la veille '' de la signature par les Émirats arabes unis d'un accord diplomatique avec Israël, négocié par l'administration Trump. Le porte-parole a suggéré que les deux développements pourraient être liés, mais il n’a pas fourni de preuves le prouvant.

"Hobbling Al Jazeera était l'une des principales conditions du blocus des EAU contre le Qatar et le ministère de la Justice vient de donner aux EAU ce qu'il voulait", a déclaré le porte-parole. «Nous sommes profondément déçus par la décision du Département, qui va à l’encontre du dossier factuel complet que nous avons fourni démontrant que l’enregistrement FARA n’est pas applicable à AJ +. La structure juridique, la structure éditoriale, les politiques éditoriales, le processus de budgétisation et le contenu d'AJ + démontrent clairement son indépendance. Nous examinons la détermination et considérons nos options. »

L’implication de Bratt est inhabituelle. Des lettres comparables demandant à d’autres organes de presse de s’enregistrer auprès du FARA ont été envoyées par le chef de l’unité du FARA du DOJ et non par des responsables de la sécurité nationale tels que Bratt. Le ministère de la Justice n'a pas répondu aux questions.

La lettre de Bratt se concentre sur le financement et la structure d’Al Jazeera, affirmant que le gouvernement qatari «pourrait et peut retirer ou limiter le financement à tout moment» et affirmant que l’émir du Qatar contrôle le réseau en nommant son conseil d’administration. Al Jazeera dit que les mêmes critères imposeraient que d'autres organismes de presse financés par l'État, comme la BBC et la Société Radio-Canada, devraient s'inscrire auprès du FARA. Ces médias ne sont actuellement pas tenus de s’enregistrer, mais le DOJ a exigé que plusieurs autres – y compris RT et Spoutnik en Russie, le radiodiffuseur public turc TRT et cinq médias chinois – le fassent.

La lettre de Bratt soutient également que AJ + publie des articles qui invitent son public à se demander «quel comportement constitue du terrorisme; faire preuve de mépris pour le terme «terreur islamiste»; adopter une vision positive de l’Iran; montrer son soutien à la cause palestinienne et remettre en question le soutien américain à Israël; refléter une position critique sur la guerre au Yémen (où les Émirats arabes unis et l'Arabie saoudite ont bombardé des forces soutenues par l'Iran pour aider leurs propres mandataires sur le terrain); et (promouvoir) une vision favorable au Qatar sur l'embargo dirigé par l'Arabie saoudite contre le Qatar.

Al Jazeera conteste cette caractérisation et souligne une étude qu'il a commandée qui a révélé que 93% du contenu d'AJ + concernait des problèmes autres que ceux sur lesquels le DOJ a interrogé le média.

Le FARA, une loi de 1938 visant à forcer toute personne travaillant pour promouvoir les intérêts d'États étrangers à divulguer publiquement leur activité, n'est pas censée être utilisée pour punir les médias pour les perspectives politiques reflétées dans leurs reportages. La lettre du DOJ dit que le contenu d’Al Jazeera montre qu’il fait la promotion des vues du gouvernement qatari. Mais la litanie de péchés politiques apparents fait également écho aux arguments des Émirats arabes unis et de leurs lobbyistes, qui soutiennent que la perspective du réseau est trop critique à l’égard des alliés américains et trop amicale envers les ennemis de l’Amérique.

«Les agents étrangers des Émirats arabes unis sont payés des dizaines de millions de dollars pour accomplir les objectifs du blocus par d'autres moyens, y compris la mauvaise utilisation des lois américaines telles que le FARA», a déclaré le porte-parole d'Al Jazeera.

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