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La science discréditée derrière l'essor des écoles publiques non mixtes – Mother Jones

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Sur un croquant matin d'automne 2017, Mary Bozenmayer, professeur de sciences vétéran, et ses collègues se sont rendus à la cafétéria de leur collège du New Jersey pour une session de développement professionnel d'une journée. L'orateur est monté sur le podium, a souri avec éclat et a expliqué qu'il était là pour leur dire comment les garçons et les filles pensent différemment.

Bozenmayer était sceptique. Compte tenu de sa formation scientifique, elle savait que la plupart des théories sur les différences cérébrales liées au sexe avaient été réfutées il y a longtemps. Pourtant, elle a essayé de garder un esprit ouvert alors que le formateur, qui travaillait pour une organisation appelée l'Institut Gurian, a dit aux enseignants que les filles apprennent mieux en s'asseyant tranquillement et en suivant les instructions tandis que les garçons ont besoin de compétition et d'activité physique pour maîtriser les concepts difficiles. "Les hommes peuvent mieux stocker les anecdotes (comme les statistiques sportives) que les femmes, et pendant une plus longue période", a lu une carte qu'il a distribuée. Un autre a déclaré: «Les garçons mettent plus de temps à traiter les émotions que les filles, ce qui les rend généralement émotionnellement fragiles.» Les salles de classe modernes, a déclaré le formateur, répondent au style d'apprentissage des filles – et en conséquence, a-t-il conclu, les filles réussissent à l'école tandis que les garçons accusent un retard dangereux.

Cela ne convenait pas à Bozenmayer, alors elle a levé la main et a demandé: "Si les garçons ont tant de mal, alors pourquoi voyons-nous encore des femmes sous-représentées au Congrès, dans les entreprises Fortune 500?" Le formateur a répondu en répétant ses points de discussion. «J'ai senti ma tension artérielle augmenter», se souvient Bozenmayer. "J'étais comme, cela semble trop biaisé." Pourtant, quand elle a regardé autour de la pièce, elle a vu bon nombre de ses collègues masculins et féminins hocher la tête en signe d'accord, passant au crible les cartes et prenant des notes.

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L'idée que les garçons et les filles ont des caractéristiques innées qui les amènent à apprendre différemment s'est accélérée au cours de la dernière décennie. L'Institut Gurian dit qu'il a formé 60 000 éducateurs dans 2 000 districts scolaires – à hauteur de 10 000 $ par session. Un autre éminent défenseur de l'éducation différenciée selon le sexe, le psychologue Leonard Sax, propose un atelier populaire de deux jours pour les écoles sur «la science émergente des différences hommes-femmes». Lors de la conférence Boy Brains & Engagement, des centaines d'enseignants accumulent des crédits de formation continue tout en écoutant les styles d'apprentissage des garçons et des filles. "Les scientifiques ont découvert environ 100 différences typiques entre les sexes dans le cerveau", indique sa brochure.

Ces idées ont gagné du terrain parmi les décideurs. La loi No Child Left Behind signée par le président George W. Bush en 2002 encourageait les classes non mixtes. Bien que l'administration Obama ait repoussé cette idée, les législateurs des États ont repris la cause: le gouverneur de Floride, Rick Scott, a signé une loi autorisant des «salles de classe sexospécifiques» en 2014; La Californie a adopté une loi similaire en 2017. Le nombre d'écoles publiques non mixtes a explosé au cours des deux dernières décennies, passant d'une poignée au début des années 2000 à quelques centaines aujourd'hui.

Derrière la décision de rendre les écoles plus «respectueuses des sexes» se cache la crainte que notre système éducatif ne fasse défaut aux garçons en particulier. Une série de livres à succès sur les difficultés scolaires des garçons a mis en évidence leurs notes en retard, leurs résultats aux tests et leurs taux de diplomation. "Les preuves que les garçons prennent du retard se sont multipliées", New York Times écrivait le chroniqueur David Brooks en 2012. «L'affaire est close.» En 2015 Washington Post un éditorial intitulé «Pourquoi les écoles échouent nos garçons», un parent, une mère, a écrit: «Le manque de mouvement et les restrictions rigides associées à la scolarisation moderne tuent l'âme de mon fils.» Certains écrivains ont décrit la soi-disant crise des garçons comme une conséquence du féminisme. En 2017 Revue nationale article intitulé "La féminisation de tout échoue à nos garçons", a critiqué David French, un expert conservateur, "l'école féminisée, avec sa tolérance zéro, sa peur mortelle de tout ce qui est martial à distance, et son accent implacable sur la compassion et l'éducation plutôt que sur l'exploration et l'aventure (à moins que l'aventurier est une femme). »

Le stéréotype selon lequel les filles sont des devoirs naturellement industrieux et les garçons comme des rebelles incompris est un cadre pratique pour expliquer les résultats scolaires médiocres de certains garçons. Un seul problème: des preuves accablantes montrent que nos attentes culturelles en matière de genre jouent au moins autant un rôle que les différences supposément câblées dans la façon dont les garçons et les filles apprennent. Alors que certaines études d'il y a quelques années ont montré que les filles dépassaient les garçons sur le plan scolaire, des recherches plus récentes suggèrent que ces résultats sont loin d'être universels: l'écart entre les sexes dans les résultats scolaires varie énormément selon la race, la classe et la situation géographique.

Et même lorsque les filles ont un avantage à l'école, la raison n'est peut-être pas biologique: les neurosciences de pointe ont jeté le doute sur l'idée de différences cérébrales cohérentes et significatives entre les filles et les garçons, et les chercheurs en éducation ont constaté que l'enseignement différencié selon le sexe ne 't garantir le progrès académique. Au contraire, nos idées préconçues sur la façon dont les filles et les garçons apprennent et se comportent influencent leurs expériences scolaires et renforcent les stéréotypes de genre. Et le plus troublant: la recherche neurologique suggère que ces stéréotypes peuvent en fait façonner le cerveau des étudiants.

La philosophie actuelle de l'éducation non mixte est moins axée sur le pouvoir des filles que sur le sauvetage des garçons.

Bozenmayer a fait part de ses inquiétudes concernant la formation de son école à son directeur et à ses supérieurs — et quand ils n’ont pas pris de mesures, elle a pris contact avec Galen Sherwin, avocat principal à l'American Civil Liberties Union, qui dirige sa campagne «Teach Kids, Not Stereotypes». L'ACLU soutient que la séparation des garçons et des filles à l'école est presque toujours injuste – et dans de nombreux cas, elle peut être illégale en vertu du titre IX, la loi fédérale qui interdit la discrimination fondée sur le sexe dans l'éducation. Jusqu'à présent, l'ACLU a contesté la scolarisation non mixte dans 15 États, entraînant la fermeture de 36 programmes. Après que l'ACLU a contacté le bureau du procureur général du New Jersey pour les droits civils en 2018, le district de Bozenmayer a interrompu les formations.

Pour les enseignants aux prises avec la discipline, les salles de classe surpeuplées et les écoles sous-financées, les arguments en faveur des différences d'apprentissage entre hommes et femmes peuvent être convaincants. Comme l'observe Rebecca Bigler, professeure de psychologie à l'Université du Texas à Austin, qui étudie le développement du rôle des sexes chez les enfants, «elle offre une solution simple à un problème vraiment complexe.» Sherwin considère que c'est une petite victoire. Mais de nouvelles écoles publiques non mixtes continuent de faire leur apparition, principalement dans les communautés pauvres de couleur, où elle craint qu'elles renforcent non seulement les stéréotypes sexistes insidieux, mais aussi ceux racistes. A 2017 Semaine de l'éducation Le rapport a révélé que les écoles publiques non mixtes sont composées d'un nombre disproportionné d'élèves de couleur – environ 90%, contre environ 50% à l'échelle nationale. Plus des trois quarts des élèves des écoles non mixtes viennent de familles pauvres, contre environ la moitié à l'échelle nationale.

L'idée de l'apprentissage d'un seul sexe n'est pas nouveau, bien sûr. Il était autrefois considéré comme inapproprié pour les filles et les garçons d'apprendre ensemble. Lorsque j'ai fréquenté un lycée pour filles dans les années 1990, on pensait que les garçons dominaient les discussions en classe et incitaient les filles à se sentir conscientes d'être intelligentes. Mais la philosophie motrice de l'éducation non mixte qui a émergé au cours de ce siècle est moins axée sur le renforcement du pouvoir des filles que sur la sauvegarde des garçons.

En 2006, l'auteur et soi-disant «philosophe social» Michael Gurian a publié La merveille des garçons, dans lequel il a soutenu que la structure cérébrale masculine, ainsi que la dissolution des structures sociétales traditionnelles, a rendu les garçons vulnérables à «l'activité des gangs, l'inconduite sexuelle et le crime». Les critiques l’ont saluée comme la réponse masculine au discours de Mary Pipher. Relancer Ophelia, le best-seller de 1994 sur les adolescentes en difficulté. La merveille des garçons s'est vendu à plus de 400 000 exemplaires et a été traduit en 17 langues. Il a écrit plusieurs autres livres sur les garçons et deux sur les filles. Sur son site, il affirme avoir «informé» le Congrès de son travail. En 1996, il a fondé l'Institut Gurian, qui aide les districts scolaires à créer des salles de classe non mixtes et a incité certains à créer des écoles non mixtes. (L'institut se prononce également occasionnellement sur d'autres sujets éducatifs – plus récemment, Gurian a plaidé avec passion contre la fermeture des écoles pendant la crise COVID-19, citant une paire de médecins discrédités qui prétendent que la distance sociale nuit au système immunitaire.)

Gurian, qui n'a pas de diplômes en éducation, en psychologie ou en neurosciences, a développé sa «théorie de la nature» du genre dans plus de deux douzaines de livres. Dans L'esprit des garçons: sauver nos fils des retards à l'école et dans la vie, Gurian gronde contre un système éducatif qui s'adresse aux filles dociles et bien élevées – et laisse les garçons exubérants et compétitifs se montrer frustrés. «Les parents qui amènent leurs fils à leurs premiers jours préscolaires découvriront de plus en plus qu'au moins un de ces fils pourrait éventuellement faire face à une crise scolaire», écrit-il.

Pour faire face à cette crise, dit Gurian, nous devons concevoir des salles de classe et des stratégies d'enseignement spécialement pour les garçons. Cela devrait commencer dans le préscolaire, où au lieu d'interdire la violence, les enseignants devraient pratiquer le «renforcement de l'agression», permettant aux garçons de se frapper et de se donner des coups de pied au lieu d'utiliser leurs mots. «Étant donné la composition hormonale et neuronale des hommes», écrit-il, «c'est souvent le cas pour les garçons (et les hommes) que les gestes agressifs sont aussi stimulants que les mots, aussi liés que les câlins.» (Sax, le psychologue, fait écho à ces idées, recommandant la fessée pour discipliner les garçons mais pas les filles.) Gurian suggère une série de stratégies qui, selon lui, amélioreront l'apprentissage des garçons à tous les niveaux: les enseignants ne devraient pas regarder les garçons dans les yeux – cerveaux masculins être stressé par un contact visuel direct. Les lumières doivent rester lumineuses, car les faibles lumières peuvent inciter les garçons à «jouer». Pour tenter les garçons de lire, il suggère d’offrir des manuels pédagogiques, des livres d’affaires et des bandes dessinées plutôt que Tuer un oiseau moqueur ou Roméo et Juliette.

Gurian soutient que les garçons sont bien adaptés aux types de leçons qu'ils ont reçus il y a quelques siècles: la chasse, l'agriculture et les métiers d'apprentissage des mentors. Il blâme la révolution industrielle pour la fin de ce type d'éducation. Les écoles américaines, dit-il, ont été développées pour former des étudiants au travail en usine. Gurian, qui est aussi un romancier, dénonce l’accent moderne mis sur la lecture et les tâches verbales, qui, selon lui, sont naturellement meilleures. "Parce que le cerveau des garçons n'est pas aussi bien adapté, en moyenne, aux salles de classe qui mettent l'accent sur la lecture, l'écriture et la création de mots complexes, toute culture qui s'appuie fortement sur ces techniques est mise en place pour des problèmes avec un certain nombre de garçons." De plus, dit-il, les garçons sont naturellement moins résistants que les filles – donc obtenir une mauvaise note peut endommager leurs égo fragiles. «Le cerveau d'apprentissage masculin est plus en porcelaine que la femelle; le cerveau d'apprentissage féminin est plus d'acier. "

Plus qu'un Il y a dix ans, Lise Eliot a remarqué que les articles sur la parentalité faisaient souvent référence à des différences supposées innées dans la façon de penser des garçons et des filles. L'idée avait un sens intuitif pour Eliot, un neuroscientifique de l'Université Rosalind Franklin à Chicago qui étudie la plasticité cérébrale – la capacité de notre esprit à se développer et à s'adapter. Elle a donc décidé d'en faire un projet de recherche, amassant une mine de données provenant d'études d'imagerie cérébrale d'enfants et d'adultes.

Eliot s'attendait à voir des différences constantes dans les structures du cerveau masculin et féminin, alors elle était perplexe lorsque les images ont révélé quelque chose de tout à fait différent. Certaines caractéristiques étaient en effet plus courantes dans le cerveau d'un sexe. Par exemple, chez les femmes, la couche externe du cerveau connue sous le nom de cortex cérébral a tendance à être plus épaisse; l'hippocampe des hommes, une région associée à la mémoire, est souvent proportionnellement plus grande que celle des femmes. Pourtant, elle a constaté que les cerveaux individuels contiennent un mélange de traits considérés comme «masculins» et «féminins». En fait, elle n'a trouvé qu'une seule différence cohérente entre le cerveau masculin et le cerveau féminin à tous les âges: le cerveau masculin était environ 11% plus gros que le cerveau féminin. Mais cela ne semblait pas particulièrement révélateur, car tous les organes masculins ont tendance à être légèrement plus gros, proportionnellement à la taille globale plus grande des hommes.

Quand Eliot et ses collègues ont regardé des images et des études du cerveau des enfants, ils ont remarqué encore moins de différences constantes entre les hommes et les femmes. «J'étais déconcertée», se souvient-elle. «Les gens ont essayé de discuter, si nous nous comportons différemment, il doit y avoir quelque chose de différent dans le cerveau. Mais cela n'apparaît certainement pas dans les structures ou les voies grossières. » Daphna Joel, professeur de psychologie et de neurosciences à l'Université de Tel Aviv, décrit l'effet global comme une «mosaïque de genre» – chacun de nos cerveaux a une «configuration spécifique de caractéristiques« masculines »et« féminines ».»

Quand Eliot s'est plongée dans des études psychologiques, elle a remarqué quelque chose de similaire. Dans l'ensemble, tant chez les enfants que chez les adultes, les différences de comportement fondées sur le sexe étaient statistiquement faibles. Chez les très jeunes enfants, ils étaient pratiquement inexistants, tandis que chez les adolescents et les adultes, ils sont devenus un peu plus prononcés: les filles ont tendance à développer un léger avantage sur les garçons dans les tâches verbales, et les garçons sont devenus meilleurs aux problèmes spatiaux et mathématiques. Entre la petite enfance et la fin de l'adolescence, les chercheurs de l'Université Emory ont découvert que l'avantage des garçons sur les filles dans les tâches spatiales avait triplé, de «petit» à «modéré». Il existe un écart statistiquement significatif entre les sexes dans les tests de lecture donnés aux étudiants américains, les filles obtenant de meilleurs résultats, en particulier au collège et au lycée. Pourtant, comme le note un rapport de la Brookings Institution, cet écart s'est rétréci et il est plus petit que les écarts entre les étudiants blancs et noirs, les étudiants urbains et suburbains et les étudiants de différents milieux socioéconomiques. Et l'écart entre les sexes disparaît à l'âge adulte.

Eliot savait que le cerveau humain est exceptionnellement bon à s'adapter et à changer en réponse à des stimuli extérieurs. Cela l’a amenée à se demander si, par inadvertance, nous façonnons le cerveau de nos enfants en fonction des stéréotypes de genre. Il y a de bonnes preuves pour cela. Par exemple, les scientifiques ont découvert que la zone de Broca, une région du cerveau responsable du traitement verbal, est plus grande chez les filles et les femmes. Pourtant, il a été démontré que les parents peuvent améliorer les capacités linguistiques de leurs jeunes enfants en leur parlant – et que les mères parlent davantage aux bébés filles qu'aux bébés garçons, ce qui pourrait stimuler le développement de cette région. "Comment, alors", écrit Joel dans son récent livre, Mosaïque de genre: au-delà du mythe du cerveau masculin et féminin (co-écrit avec Luba Vikhanski), "pouvons-nous dire si les compétences verbales supérieures des filles découlent effectivement de leur sexe, ou si elles sont affectées par les soins de genre qu'elles reçoivent?" Elle cite une étude de 2014 dans laquelle les chercheurs ont analysé l'activité cérébrale chez les parents de nourrissons. Dans les couples hétérosexuels, il y avait des consistances selon le sexe – les modèles féminins avaient un aspect, les hommes un autre. Mais dans les couples homosexuels, où les rôles parentaux étaient moins sexués, les deux parents affichaient des schémas d'activité cérébrale typiquement masculins et féminins. Cela, écrit Joël, a soulevé une question intéressante: «Ces différences sont-elles préprogrammées dans notre biologie, ou dictées par les rôles attribués aux femmes et aux hommes dans notre société?»

Les idées sur les différences fondées sur le sexe «peuvent prendre des connotations raciales troublantes à propos des garçons noirs et hispaniques».

La puissance de notre environnement social pour façonner notre corps ne se limite pas au cerveau. Alors que Gurian et Sax affirment qu'une abondance de garçons câblés à la testostérone sont compétitifs, le contraire peut être vrai: des études montrent que la compétition elle-même augmente temporairement les niveaux de testostérone chez les garçons et les filles.

Et ces stéréotypes se glissent dans la classe. Bigler, le psychologue, a découvert que le simple fait d'utiliser les termes «garçons» et «filles» à l'école (et ailleurs) peut changer la façon dont les enfants pensent le sexe. Même le salut apparemment anodin "Bonjour, garçons et filles!" favorise ce que les psychologues appellent la pensée essentialiste – l'idée que les personnes dans différentes catégories «sont différentes de façon large et radicale», dit Bigler. Les enfants sont fortement influencés par les attitudes de leurs parents et de leurs enseignants – et, selon Bigler, les adultes rejettent généralement les «préjugés sexistes» des enfants comme mignons ou inoffensifs. Bigler a demandé une fois à une classe d'élèves du primaire de nommer leurs camarades de classe préférés et les moins préférés. Beaucoup de garçons ont dit qu'ils ne pouvaient pas nommer seulement cinq enfants qu'ils n'aimaient pas – ils ont trouvé toutes les filles odieuses. Quand Bigler m'a raconté cette histoire, j'ai ri. "Je raconte cette anecdote depuis 30 ans, et tout le monde rit", a déclaré Bigler. "Mais ce n'est pas drôle. Le problème est que lorsque les enfants disent ces choses, les adultes ne les contredisent pas. »

Comme j'ai partagé ce que j'ai appris sur le manque de preuves de différences cérébrales cohérentes fondées sur le sexe avec des amis et des connaissances, j'ai souvent reçu des commentaires du type «Cela ne peut pas être vrai! J'ai regardé mes enfants et leurs amis, et depuis qu'ils sont tout petits, les filles mettent les camions jouets au lit comme si elles étaient des bébés, et les garçons transforment les poupées en pistolets. » C'est peut-être exact, m'a dit Joel, mais nous ne pouvons pas savoir dans quelle mesure cela est dû à la façon dont les stéréotypes façonnent nos enfants. Les humains ont une capacité remarquable à filtrer nos observations pour trouver des informations qui renforcent nos croyances. Donc, nous sommes plus susceptibles de remarquer les petites filles qui bébé les camions que celles qui apprennent la différence entre les rétrocaveuses et les pelles. Et une fois que nous remarquons les comportements qui correspondent à nos idées préconçues, nous avons tendance à les renforcer. "Est-ce que ce camion est ton bébé?" nous pourrions demander à une petite fille. "Voulez-vous lui donner une bouteille?"

Pourtant, Gurian n'est pas ému par le consensus scientifique croissant autour du cerveau non sexiste – en fait, il dénonce souvent les scientifiques qui l'ont prouvé. Quand Eliot a tagué Gurian sur Twitter pour critiquer son affirmation selon laquelle les cerveaux féminins sont câblés pour être meilleurs dans les tâches verbales, Gurian tweeté retour, "Vous êtes comme un négationniste du changement climatique: un scientifique qui nie la science." ("Montrez-moi les données", rétorqua-t-elle, corrigeant l'utilisation trompeuse des mathématiques par Gurian pour faire bonne mesure. Il ne répondit pas.) Ce cercle vicieux de renforcement des stéréotypes contrarie Eliot. «Si vous voulez que les garçons et les filles pensent de la même manière, vous devez leur donner une formation plus similaire», m'a-t-elle dit. "Tout ce que nous savons sur le cerveau confirme cela." C’est une chose pour les parents d’influencer les préjugés sexistes de leurs enfants; c’est une autre chose lorsque ces préjugés ne sont pas seulement reflétés mais promus dans nos écoles publiques.

Lorsque j’ai contacté Gurian, son premier commentaire m’a été: «Si vous croyez à ce que croit Lise Eliot, je ne suis pas intéressé à parler.» Ses recherches, pense-t-il, sont trop éloignées de la classe pour être pertinentes pour l'éducation. Il affirme que son travail de promotion de l'enseignement différencié selon le sexe et des écoles non mixtes est basé sur «plus de 1 000 études sur le cerveau masculin / féminin». Les sources répertoriées sur son site sont pour le moins un sac à main: mélangé à des études plus récentes et évaluées par des pairs, des articles vieux de plusieurs décennies portent des noms tels que «Ice-Cream Consumption, Tendency Toward Overeating, and Personality» et «Women's La préférence pour le maquillage attrayant suit les changements dans leur testostérone salivaire », et un livre de 1999 intitulé Pourquoi les hommes ne repassent pas. (Quand je l'ai contacté avec plus de questions sur ses sources, il n'a pas voulu commenter.)

Un rose
Chris Buzelli

Contrairement aux affirmations de Gurian, les experts à qui j'ai parlé ont souligné des recherches récentes montrant que les stéréotypes de genre des enseignants peuvent se renforcer d'eux-mêmes. Dans une étude de 2014, Sarah Theule Lubienski, professeur de mathématiques à l'Université de l'Indiana, a analysé les évaluations des enseignants des élèves du primaire pour leur comportement et leurs compétences académiques. Elle a constaté que les filles devaient être perçues comme plus travailleuses et plus désireuses que les garçons pour que les enseignants les considèrent aussi bonnes en mathématiques. Dans une étude ultérieure, Lubienski a montré que l'attente que les filles doivent être obéissantes les décourage de développer le type de résolution de problèmes audacieux et créatif requis pour les mathématiques de niveau supérieur. Cela pourrait aider à expliquer pourquoi les filles suivent généralement les garçons aux tests de mathématiques standardisés, même si les meilleurs élèves sont de manière disproportionnée des hommes. «Nous enseignons aux filles à être bonnes, à travailler avec des élèves», explique Lubienski. «Au lieu de cela, nous devrions les aider à développer des stratégies pour résoudre des problèmes inconnus. Récompensons les étudiants lorsqu'ils sont audacieux dans leur réflexion. "

La recherche montre que la scolarité non mixte ne correspond pas aux prétentions de Gurian. En 2010, Bigler et une équipe de chercheurs de l'Université du Texas, Austin, ont enquêté sur un collège public exclusivement féminin du Sud-Ouest. Sur le papier, l'école était un exemple brillant du succès de l'éducation non mixte: son corps étudiant était diversifié et ses résultats aux tests étaient élevés. Mais lorsque les chercheurs ont fouillé dans les données, ils ont découvert que les filles admises par une loterie prétendument aléatoire réussissaient déjà mieux aux tests que leurs pairs dans d'autres écoles mixtes – tandis que les filles qui se voyaient refuser l'admission avaient des scores de test inférieurs. Les élèves de l’école des filles n’ont pas mieux réussi les tests standardisés que leurs pairs dans une école aimant étudiante. En 2014, dans une méta-analyse publiée par l'American Psychological Association, les chercheurs ont analysé 184 études portant sur 1,6 million d'étudiants dans le monde. Parmi les études contrôlées, ils ont pu trouver «peu ou pas d'avantages» des écoles non mixtes par rapport aux écoles mixtes, notant que cela sape les hypothèses sur les différences biologiques entre les garçons et les filles.

Pour voir comment L'éducation unisexe se déroule dans le monde réel, je me suis rendu sur l'un des champs de bataille où ses partisans et ses adversaires se sont affrontés. En 2014, l'ACLU a déposé une plainte auprès du ministère de l'Éducation contre le district scolaire du comté de Hillsborough à Tampa, en Floride, affirmant que ses écoles violaient les droits des élèves en vertu du titre IX. Le district, selon la plainte, avait dépensé près de 100 000 $ en formations dispensées par l'Institut Gurian, Sax et d'autres. (Une session était intitulée «Garçons occupés, petites dames».) Elle a ensuite mis en place des classes non mixtes dans 18 écoles où les enseignants ont mis en œuvre des stratégies pédagogiques fondées sur le sexe, comme donner aux filles un peu de parfum sur les poignets pour effectuer correctement une tâche et laisser les garçons bien élevés amener l'électronique à l'école. Le district a finalement abandonné ce programme. Mais en 2011, il a ouvert deux collèges non mixtes: Ferrell Girls Preparatory Academy et Franklin Boys Preparatory Academy, qui ont tous deux été désignés écoles modèles de l'Institut Gurian.

Vraisemblablement en raison de la plainte de l'ACLU, Tampa a pris grand soin de s'assurer que ses écoles non mixtes ne vont pas à l'encontre du titre IX, qui interdit généralement la séparation des enfants par sexe ou genre dans les écoles mixtes, tout en autorisant les écoles autonomes non mixtes sous certaines conditions. Aucun élève de Tampa n'est tenu de fréquenter ses écoles pour garçons ou pour filles – ce sont des programmes magnétiques auxquels les familles doivent s'inscrire.

La Franklin Boys Preparatory Academy se trouve dans un quartier à faible revenu du côté est de Tampa. Sa population étudiante est plus pauvre que la plupart des écoles voisines – environ 75% de ses 530 élèves reçoivent un déjeuner gratuit ou à prix réduit. Les trois quarts des étudiants sont noirs ou hispaniques, contre 57% dans le reste du district. L'administrateur principal Kathy Wasserman m'a fait visiter l'école, soulignant les fonctionnalités spécialement conçues pour les garçons. À l'entrée, un trophée avec une grande tasse au centre. Cela, a-t-elle dit, appartenait à la «maison» gagnante de l'année dernière – les garçons sont divisés Harry Potter–Semblable en trois maisons, chacune structurée comme une entreprise, avec des chefs d'établissement agissant comme «dirigeants». Grâce aux universitaires, aux sports et au bon comportement, les maisons peuvent accumuler des points, qui sont comptabilisés toutes les deux semaines. Le système de maison, a expliqué Wasserman, était une pierre angulaire de l'école. «Les garçons prospèrent grâce à la compétition», m'a-t-elle dit.

Des lignes à rayures jaunes et noires parcouraient le centre des couloirs. Wasserman a déclaré que l'école avait institué une circulation à deux voies parce que «les garçons prospèrent grâce à la structure». C’est la clé de l’approche de l’école. «Nous avons une structure et une procédure pour tout ce que nous faisons.» Nous nous sommes plongés dans un cours d'arts du langage, et Wasserman a souligné que les bureaux étaient disposés en rangées traditionnelles – parce que, dit-elle, les garçons peuvent mieux assimiler les informations lorsqu'ils regardent droit devant. Un professeur assistant m'a montré une minuterie et a dit qu'elle devait sonner toutes les 12 minutes, à ce moment-là, les garçons seraient autorisés à se déposer à la fontaine d'eau dans le couloir. "Les garçons réagissent très bien à cette minuterie", a déclaré Wasserman. «Les structures, les minuteries, toutes ces choses ne sont pas négociables.»

Quand j'ai demandé ce qu'elle pensait de l'idée que les écoles mixtes traditionnelles sont des garçons en échec, elle a fait une pause. «Les filles réussissent très bien à« s’asseoir et à se taire et à faire ce que je dis », a-t-elle déclaré. «Je pense que les meilleures pratiques ont généralement disparu de cela maintenant dans l'éducation. Mais nous sommes définitivement construits pour les garçons, avec le mouvement. Vous savez, nous sommes bruyants. Nous avons beaucoup d'énergie. Nous construisons à temps, même pendant le déjeuner, pour que les garçons sortent. »

Pourtant, même les vacances scolaires ici semblaient presque militaristes dans leur insistance sur la structure. Au déjeuner à la cafétéria, Wasserman m'a dit: «Si vous avez besoin de toilettes, c'est ça. Si vous avez besoin d'un verre d'eau, c'est ça. Si vous avez oublié votre fourchette, c'est ça. Et cela fonctionne comme sur des roulettes. »

L'Institut Gurian promeut l'éducation non mixte dans le cadre de la solution aux défis spécifiques auxquels sont confrontés les garçons de couleur, tels que les taux d'abandon élevés et le pipeline de l'école à la prison. L'approche de l'institut est présentée à travers la lentille de la crise supposée des garçons. "La plupart des problèmes masculins, y compris les problèmes rencontrés par les garçons de couleur, impliquent l'incapacité de notre société à nourrir la nature des hommes eux-mêmes", écrit Gurian. Un épisode récent de son podcast était intitulé «Nous ne pouvons pas corriger les écarts raciaux et socio-économiques sans corriger l'écart entre les sexes».

Bien que ces efforts soient motivés par une réelle inquiétude concernant l'écart de réussite raciale, Sherwin, l'avocat de l'ACLU, craint que la séparation des élèves de couleur par sexe «repose sur des stéréotypes selon lesquels ces enfants sont si indisciplinés et hors de contrôle que les garçons et les filles ne peuvent pas être dans la même classe ensemble. " Cela est particulièrement inquiétant à la lumière de l'histoire récente de l'éducation publique non mixte aux États-Unis. Juliet A. Williams, professeur d'études de genre à l'Université de Californie à Los Angeles, a retracé la poussée moderne pour l'éducation non mixte aux années suivantes Brown c. Conseil scolaire, lorsque les districts scolaires ont séparé les élèves par sexe à la demande de parents blancs qui rechignaient à l'idée que les filles blanches soient éduquées aux côtés des garçons noirs. Sherwin dit que la rigidité que j'ai observée à Franklin n'est pas surprenante. Les idées sur les différences basées sur le sexe, dit-elle, "peuvent prendre des connotations raciales troublantes à propos des garçons noirs et hispaniques étant plus désorganisés, plus indisciplinés, plus difficiles à contrôler".

De plus en plus, les programmes non mixtes apparaissent comme des programmes aimants, proposés comme alternatives aux écoles locales et s'inscrivant dans le cadre du mouvement de choix des écoles promu par la secrétaire à l'éducation Betsy DeVos. En conséquence, l'organisation de Sax, la National Association for Single Sex Public Education, a changé son nom en National Association for Choice in Education. «La réalité est que les parents ont des choix limités en matière d'éducation», dit Bigler. «Peut-être que dans certaines communautés, la meilleure option se trouve être une école non mixte, car elle a plus de ressources.» Fait révélateur, fait remarquer Sherwin, la tendance dans les écoles privées d'élite non mixtes est vers la mixité. «Si le sexe unique fonctionnait si bien, vous le verriez partout, pas seulement dans les quartiers pauvres et minoritaires.» La méta-analyse de 2014 sur l'éducation non mixte n'a trouvé aucune preuve qu'elle donne un coup de pouce aux élèves pauvres de couleur.

Malgré le manque de preuves, les partisans de l'éducation non mixte continuent de se brancher. L'Association nationale pour le choix en éducation a retiré sa liste publique de salles de classe et d'écoles non mixtes en 2011 pour contrecarrer «le programme de harcèlement de l'ACLU». En 2017, deux ans après que l'ACLU a déposé une plainte contre un collège majoritaire de Latinx à Los Angeles qui séparait les élèves par sexe, les législateurs californiens ont adopté un projet de loi qui rendait la pratique légale. En 2018, l'ACLU a perdu une bataille contre les collèges non mixtes dans le district scolaire majoritaire Latinx d'Austin, au Texas. On ne sait pas quelle sera la prochaine étape de la bataille juridique. Jusqu'à présent, l'administration Trump n'a publié aucune politique concernant les écoles publiques non mixtes, mais les observateurs notent qu'elle est favorable à une latitude maximale pour les districts scolaires.

J'ai parlé à un professeur d'anglais d'un grand district scolaire majoritairement pauvre et non blanc du Texas qui s'était plaint que le directeur exigeait que les enseignants suivent une formation basée sur le travail de Gurian et Sax, puis a changé son collège pour les garçons uniquement . Pendant des mois, elle s'est battue avec l'administration au sujet de ce qu'elle considérait comme une culture scolaire basée sur de faux stéréotypes sur la masculinité et nuisible à une population vulnérable de garçons. En particulier, elle s'inquiétait du fait qu'un groupe d'étudiants homosexuels soit victime d'intimidation et d'un enseignant de première année qui était harcelé sexuellement par des étudiants. Ses plaintes sont restées largement sans réponse et à la fin de l'année scolaire, elle a été licenciée sans explication.

À seulement deux miles loin de la Franklin Boys Preparatory Academy, la Ferrell Girls Preparatory Academy, dont le corps étudiant est démographiquement similaire à celui de Franklin, avait une ambiance très différente. Fini les minuteries, les couloirs et les bureaux en rangées. Ce n'était pas chaotique, exactement – juste un peu plus amical. Et ce n'était pas un hasard. L'homologue de Wasserman là-bas, Lori Bartholomew, m'a dit que ses professeurs mettaient l'accent sur la collaboration, l'inclusivité et sur la façon dont la vie émotionnelle des filles affectait l'apprentissage. Il était courant, a-t-elle dit, que les enseignants commencent le cours en invitant les filles à parler de tout ce qui pourrait les déranger avant de se lancer dans la leçon. Comme à Franklin, les étudiants étaient divisés en maisons, mais ici l'accent était mis sur la coopération, pas sur la compétition.

Bartholomew a fait de nombreuses généralisations qui, je le soupçonnais, feraient bouillir le sang de Lise Eliot. Elle a souligné qu'un enseignant utilisait un «ton doux» parce que «les filles sont très sensibles au son». Assigned seats in the lunchroom were changed every two weeks because girls’ friendship groups “are like concrete, and you need a jackhammer to break them apart.” She told me that girls are more sensitive to emotions than boys. “A lot of it comes with the mothering and nurturing,” she said. “They even say that women will produce oxytocin when they hear a baby cry, because that’s their natural instinct.”

The kind of teaching strategies I saw at Ferrell emphasized what’s known as social-­emotional learning: helping children express and control their emotions, develop self-esteem, form relationships, and experience empathy. Research shows that social-emotional learning can improve academic performance. In 2011, the nonprofit Collaborative for Academic, Social, and Emotional Learning (CASEL) analyzed more than 200 school programs, finding that high-quality social-emotional learning programs correlated with an 11 percentile jump in students’ reading and math scores. A follow-up study in 2017 found that the benefits of these programs persisted for several years.

Perversely, the result of these tired tropes was an educational environment that seemed to be genuinely nurturing. In an honors math class, I watched the teacher challenge the girls to work together to think creatively about the day’s lesson. At one point, she divided the class into groups to figure out how the concept of absolute value might relate to the real world. After a few minutes of huddling, the girls shared their ideas. “When you’re walking, you’re never walking negative distance,” one girl said. The others nodded. Later in the lesson the teacher encouraged the girls to work cooperatively on a graphing exercise. “Check with your neighbors. See if they got the same kind of graph that you did,” she said. “If not, help them out.”

On standardized tests, Ferrell girls outperformed Franklin boys in every academic subject. The difference is especially pronounced in math: 55 percent of Ferrell girls’ scores in 2018 qualified as proficient, compared to 40 percent of Franklin boys. This gender gap between Tampa’s single-sex schools hints at a larger irony: Sex-differentiated teaching was supposed to solve the “boy crisis” in education. But most of the experts I talked to worry that it may do just the opposite. “We sometimes teach boys that it’s not okay to express their emotions, and that can be academically stifling,” says Justina Schlund, the field research coordinator for CASEL. She’s concerned that stereotypes about emotionally distant male brains might discourage educators from covering impor­tant lessons boys need to succeed—­“teaching boys that they are empathetic creatures, that they can exist as a member of a classroom, a family, a community, these are critical skills in life, and also in the classroom.”

Single-sex programs are framed as part of the school-choice movement promoted by Betsy Devos.

One part of the social-emotional curriculum is promoting vulnerability—a willingness to accept failure and ask for help. Edward Morris, a University of Kentucky sociologist, studies how expectations of masculinity shape boys’ lives. In his extensive observation of high school classes, he’s documented a pattern of boys’ reluctance to ask teachers for assistance when they don’t understand something. “Boys are socialized to not admit weakness,” he says. That mindset is powerful: It can hinder not only boys’ academic achievement but also their careers and relationships. “This restrictive box of masculinity promises superficial power to men, but ultimately exacts far more costs to their well-being and the health of society in general.”

On my tour of the boys’ middle school, we stopped by the media center. A mural of inspirational leaders—all men—adorned the wall. Under the watchful gaze of Martin Luther King Jr., Ben Franklin, and Abraham Lincoln, two boys were working on homework at a table. Wasserman asked them to stand and recite the school creed, which students say in unison every morning. The boys shuffled to their feet, unsmiling.

“I will become a man of responsibility, respect, honesty, integrity,” they intoned. “Confidence, perseverance, courtesy, good judgment, and good sportsmanship. I will become this man.”

Wasserman smiled and motioned for the boys to take their seats. “Thank you, gentlemen.”

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