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J'ai passé 3 mois enfermé dans DC. Ensuite, je suis allé dans un centre commercial de l'Utah. – Mère Jones

Les acheteurs font la queue pour entrer dans Victoria's Secret au Fashion Place Mall dans l'Utah, le 6 juin 2020.Stephanie Mencimer / Mère Jones

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Il est difficile de prendre la pandémie à la légère lorsque vous vivez à Washington, DC. Dans cette ville de drogués de l’information et de partisans des règles, il y a des exécutants non rémunérés des contre-mesures du coronavirus du maire Muriel Bowser qui se cachent sur chaque trottoir – à 6 pieds, bien sûr. "Où est ton masque?" a crié un voisin alors que je marchais les 5 pieds de la maison jusqu'à ma voiture un jour.

Il m'a fallu un voyage en Utah pour ressentir ces mêmes contraintes. Samedi, ma fille et moi avons fait la queue au Sunglass Hut du centre commercial Fashion Place, juste à l'extérieur de Salt Lake City. Il n'y avait que deux personnes devant nous, et un panneau à la porte limitait les achats à quatre personnes à la fois et demandait aux clients de porter des marques. Nous avons consciencieusement déposé à 6 pieds derrière les autres clients en attente, mais les gens ont rapidement commencé à se rassembler derrière nous comme si nous étions en ligne pour un concert Kiss au Salt Palace. Nous avons filé en avant et ils ont continué à se rapprocher. Le couple qui se pressait derrière nous fit semblant de passer le temps, quelque chose que les masques gêneraient évidemment.

La scène de Sunglass Hut n'était qu'une des nombreuses indications que nous étions passés de ce qui semblait être le courant dominant à un endroit étranger le long du continuum de la conscience des coronavirus en Amérique. Après trois mois de détention à Washington en raison de la pandémie, j'étais venue en Utah, où je suis née et j'ai grandi, avec ma fille pour échapper à un été ennui. Nous avons échangé des camps d'été en ligne et des visites Zoom pour le pays du grand ciel et des promenades socialement distantes avec mes parents. Nous pensions que le vol serait la partie la plus effrayante de notre voyage vers un État qui, au moment où nous avons acheté nos billets, avait très peu de cas de COVID-19. Mais au moment où nous avons quitté DC, où le taux d'infection diminuait, l'Utah était au milieu d'un pic soutenu d'infections après avoir largement permis à l'économie de rouvrir sans restrictions début mai. Le jour où nous nous sommes rendus au centre commercial, l'État a signalé 546 nouveaux cas, un record de l'Utah. Notre voyage de shopping a clairement expliqué pourquoi.

Nous sommes allés à Fashion Place en essayant de remédier à un problème inattendu créé par les blocages de DC. Lorsque notre ville natale a fermé toutes les entreprises non essentielles à la mi-mars, il faisait 40 degrés. Au moment où nous sommes partis pour l’Utah en juin, le temps estival de Washington était apparu, et il faisait 90 degrés. De plus, ma fille avait grandi de 3 pouces depuis l'été dernier. Elle avait désespérément besoin d'un short, mais nos tentatives de commander des vêtements en ligne avaient échoué. Donc, quand nous sommes arrivés en Utah, où les magasins sont ouverts depuis le 5 mai, nous avons naïvement pensé que nous pourrions enfiler nos masques KN95, nous enfermer dans H&M et récupérer quelques articles essentiels de la même manière que nous avons acheté du lait chez Whole Foods.

Le parking bondé aurait dû être notre premier indice que c'était une terrible idée. Nous n'avions pas mangé dans un restaurant ou fait des achats dans un magasin qui n'était pas un supermarché depuis mars. Nous avions pris l'habitude d'attendre dehors sur des endroits désignés peints sur le trottoir à six pieds l'un de l'autre, des gardes de sécurité à la porte limitant l'admission et assurant que tout le monde portait un masque. Des barrières physiques garantissaient le respect strict du trafic des paniers d'achat.

Tout cela pour dire que nous n'étions absolument pas préparés pour le free-for-all dans un centre commercial à 2 000 miles.

"Nous nous attendions à ce que, lorsque nous commençons à assouplir les restrictions, vous voyiez des cas augmenter", m'a expliqué le directeur des communications du département de la santé de l'État, Tom Hudachko, dans une interview, reconnaissant que la scène du centre commercial n'était pas ce que le département espérait. «Nous avons certainement l'impression que les gens ont peut-être un peu trop baissé la garde à ce stade.»

Traverser les portes de Dillard samedi était comme remonter le temps. Les gens parcouraient des étagères de chemises, se pressaient sur des étuis à bijoux et nous poussaient pour vérifier les dernières ventes de chaussures comme c'était Noël 2019. Peu de clients portaient des masques et personne ne faisait de distanciation sociale. Pendant environ deux minutes, ma fille et moi, portant des masques, avons regardé les sandales d'été sans enthousiasme, puis, pris de panique par la foule, nous nous sommes enfuis vers le parking.

Dehors, nous avons retrouvé notre calme et décidé de réessayer. Lorsque nous avons tenté d'accéder à H&M à partir d'une entrée extérieure, nous avons rencontré une longue file de personnes regroupées attendant de manger des nachos d'usine à une table intérieure de la Cheesecake Factory. Oui, un intérieur table, que les gens dans les villes durement touchées comme New York et DC sont peu susceptibles de voir pendant des mois. La porte H&M était fermée, nous avons donc dû passer par l'entrée principale du centre commercial, où nous avons été accueillis avec rien de plus qu'un distributeur de désinfectant pour les mains triste et une pancarte qui nous disait de «se sentir en sécurité, faire du shopping heureux».

Stéphanie Mencimer / Mère Jones

La scène à l'intérieur était une mise en œuvre aléatoire des recommandations de réouverture du gouvernement républicain Gary Herbert en mai selon lesquelles les gens portent des masques et les entreprises imposent une distanciation sociale. Mais ce ne sont que des recommandations, pas des exigences.

Certains magasins étaient toujours fermés, comme la bijouterie et le Build-a-Bear (désolé les enfants). D'autres étaient grandes ouvertes, avec des gens qui allaient et venaient librement et se pressaient à l'intérieur. À Victoria’s Secret, il devait y avoir 40 personnes alignées épaule contre épaule à l’entrée, attendant de parcourir la culotte et d’essayer les bustiers. Le magasin limitait l'occupation à l'intérieur, une tentative d'imposer une distance sociale qui a été presque vaincue par la foule rassemblée dans le couloir du centre commercial. Nous avons trouvé une scène similaire chez H&M, qui avait fermé toutes les entrées sauf une, à l'intérieur du centre commercial, forçant les clients dans un autre goulot d'étranglement.

Nous avons abandonné le short et nous sommes aventurés à la cabane de lunettes de soleil, où nous avons pensé que nous pourrions peut-être trouver à ma fille une paire de lunettes de soleil dont elle avait grandement besoin. La politique de l'entreprise exigeait que les clients portent des masques, mais le fardeau de l'application de cette mesure préventive incombait au seul employé à l'intérieur, qui était peu susceptible de s'engager dans une telle tâche conflictuelle clairement au-dessus de son niveau de rémunération. Une fois à l'intérieur du magasin, la première paire de stores que nous avons ramassés coûte 400 $. Sans estomac pour la chasse aux bonnes affaires, nous avons fui à nouveau vers les grands espaces.

Mais d'abord, nous avons fait une boucle rapide à travers l'aire de restauration pour voir si nous pourrions être en mesure de marquer une limonade de Hot Dog on a Stick, un avant-poste du joint de restauration rapide pour lequel j'avais travaillé au lycée. Une chaîne californienne, elle était fermée. Mais beaucoup d'autres restaurants étaient ouverts et faisaient des affaires en plein essor. Les tables de l'aire de restauration avaient été placées à quelques pieds plus loin que d'habitude, mais les clients en avaient rapproché et de grandes familles insouciantes se moquaient joyeusement de Chik-fil-A. Nous nous sommes précipités dehors et avons savouré l'air frais et une giclée de désinfectant pour les mains. "Je ne pense pas que je me sentirai à l'aise de le faire pendant environ trois ans", a déclaré ma fille.

L'aire de restauration de Fashion Place.
Stéphanie Mencimer /Mère Jones

Le centre commercial a été notre premier aperçu de l'univers parallèle qui se déroule dans tout le pays. Nous étions partis d'une ville de la côte Est où les gens nous criaient constamment de nous approcher trop près du trottoir pour se rendre à l'ouest, où les gens semblaient avoir déclaré la pandémie terminée. Mais ce n'est pas fini, et ce n'est peut-être pas surprenant, l'Utah est maintenant un haut lieu de nouvelles infections. Le 10 juin, le taux de tests positifs dans l’Utah augmentait plus rapidement que dans presque tous les autres États et le nombre d’hospitalisations liées au virus avait bondi de 17% juste depuis le Memorial Day. Un tiers des nouveaux cas ont été retracés dans une usine de conditionnement de viande dans le comté de Cache, mais les autres ont été largement distribués. Même Jon Huntsman, l'ancien gouverneur républicain qui se présente pour son ancien emploi cette année, a été testé positif au virus cette semaine.

L'attitude cavalière des résidents de l'Utah à l'égard de la distanciation sociale s'est manifestée dès le début de la pandémie. Fin mars, alors que d'autres pays commençaient à fermer leurs frontières et que les États-Unis envisageaient de nouvelles restrictions de voyage, l'église LDS a affrété cinq Boeing 777 pour ramener 1600 missionnaires mormons des Philippines. Neuf cents d'entre eux sont arrivés à l'aéroport de Salt Lake. Dans un État où plus de 60 pour cent des résidents sont des SDJ, l'arrivée des missionnaires de retour est une affaire énorme. Avant le 11 septembre, de grandes familles mormones descendaient en masse sur l'aéroport, se pressant jusqu'aux portes de la compagnie aérienne avec des ballons et des pancartes, accueillant leurs proches. Après le 11 septembre, les exigences de sécurité ont mis fin aux festivités de la porte, de sorte que le wagon de bienvenue vient de se déplacer vers la zone de récupération des bagages en bas.

Avec le nouveau coronavirus provoquant le retour de tous ces missionnaires à l'étranger, les responsables de l'église ont anticipé le problème de la réunion de l'aéroport. Ils ont émis des directives strictes aux familles les avertissant de ne pas se rassembler lors de la récupération des bagages. Seules deux personnes pouvaient prendre un missionnaire et elles devaient rester dans la voiture. L'église a demandé aux missionnaires de mettre en quarantaine pendant 14 jours avant d'entrer en contact avec la famille élargie et le reste du monde. Au lieu de cela, des centaines de mormons se sont rassemblés dans le parking de l'aéroport et les missionnaires ont enlevé leurs masques pour saluer la famille et les petites amies avec des câlins et des baisers.

Le département de la santé horrifié et d'autres responsables de l'État ont sévèrement réprimandé les familles. «Ces types de rassemblements ne peuvent pas avoir lieu. Cela entraînera la propagation du COVID-19 », a déclaré l'épidémiologiste d'État Angela Dunn à la Salt Lake Tribune. "Nous sommes là pour le long terme. Ces mesures de distanciation sociale devront être un mode de vie. » Bien sûr, comme nous l'avons vu au centre commercial plus de deux mois plus tard, malgré 110 000 décès aux États-Unis à cause du virus, la distanciation sociale n'a jamais vraiment pris racine ici.

L'Utah est un État jeune, avec 30 pour cent de sa population de moins de 18 ans, un facteur qui l'a peut-être épargné des pires résultats du virus, qui affecte de manière disproportionnée les personnes âgées. Mercredi, l'État avait fait 128 morts, principalement chez des personnes de plus de 70 ans. Nicholas Rupp, le responsable des communications du département de la santé du comté de Salt Lake, m'a dit que la réunion de l'aéroport n'avait pas abouti à l'épidémie redoutée. «Nous avons demandé lors des entretiens de recherche de contact si les gens se sont rendus à la maison d'accueil de l'aéroport. Nous n'avons trouvé aucune exposition dans cette circonstance," il expliqua. "Cela ne veut pas dire que c'était OK."

En tant que l'un des neuf États à ne pas avoir imposé d'ordre de refuge sur place à l'échelle de l'État, et comme de nombreux États rouges, l'Utah n'a jamais vraiment adopté l'idée de rester à la maison pour aplatir la courbe. Au lieu de cela, fin mars, le gouverneur Herbert, qui est en poste depuis 2009, a émis une directive nationale sur le séjour à la maison édentée qui a expiré le 1er mai et n'a fait que demander aux restaurants de mettre fin au service de restauration. Les écoles ont été fermées, mais Herbert a laissé la plupart des décisions concernant des fermetures plus strictes aux gouvernements locaux. La réponse a varié considérablement.

Le comté de Salt Lake, avec une population de plus d'un million d'habitants, représente environ la moitié des quelque 13 000 cas de l'État et, en conséquence, il a fermé toutes les entreprises non essentielles en mars. Mais le comté d'Utah, qui abrite Provo et Brigham Young University, n'en a jamais délivré un et a plutôt laissé les entreprises décider par elles-mêmes comment et si elles devaient rester ouvertes. BYU a fermé ses portes, mais beaucoup de gens de Salt Lake ont traversé la limite du comté pour se rendre à Provo pour des coupes de cheveux.

Le 1er mai, le gouverneur a annoncé que la plupart des États allègeraient même leurs maigres restrictions. Il a permis aux entreprises de rouvrir avec un service de restauration dans les restaurants, a permis des rassemblements jusqu'à 50 personnes ainsi que la reprise des sports d'équipe avec certaines mesures de sécurité. Il a laissé quelques villes avec un nombre élevé de cas de virus pour maintenir plus de restrictions, y compris Salt Lake City, mais a forcé le comté de Salt Lake à s'ouvrir.

À la mi-mai, la mairesse du comté de Salt Lake City, Jenny Wilson, a supplié Herbert d'exempter le comté du passage de l'État à la phase «jaune» à faible risque des restrictions de Covid-19, notant que le taux de cas positifs actifs du comté était plus de quatre fois le taux de l'État et que les communautés diverses et mal desservies du comté étaient parmi les plus durement touchées. (Plus de 40% des cas de coronavirus de l’État se sont produits chez les Latinos, même s’ils ne représentent que 14% de la population.) Mais il a refusé en ordonnant une réouverture plus large. C’est pourquoi Fashion Place était en plein essor ce week-end. C'est techniquement à Murray, à seulement 12 minutes en voiture de Salt Lake City proprement dit. Sans l'autorisation de l'État, Wilson et les responsables du département de la santé du comté ne peuvent pas faire grand-chose pour le centre commercial, à part inciter les acheteurs et les entreprises à respecter les directives de distanciation sociale et à porter des masques.

"Alors que l’Utah approche du jalon de 100 jours du coronavirus dans notre état, il est tentant de réfléchir à ce que nous avons accompli", a déclaré Wilson dans un e-mail à Mère Jones. «Mais comme nous voyons à quel point les restrictions imposées par les États ont été assouplies, ce qui a entraîné une interaction sociale plus décontractée et des pics de cas graves dans certaines régions, je continue de souligner l'importance de l'éloignement social, des couvertures faciales et de l'utilisation des données comme guide. COVID-19 sera avec nous pendant longtemps et à moins que nous adoptions une approche à long terme, nous perdrons ce combat. »

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