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De nombreux Américains sont convaincus que la criminalité augmente aux États-Unis, ils ont tort.

Allez-vous vous faire voler cette année? Comment évalueriez-vous vos chances?

Pendant 10 ans, de 1994 à 2004, l'Enquête nationale sur les attentes économiques a demandé aux répondants de faire exactement cela. Les gens ont estimé leurs risques pour toute une série d'événements de mauvaise nouvelle – vol, cambriolage, perte d'emploi et perte de leur assurance maladie. Mais l’enquête ne demandait pas seulement aux répondants d’évaluer leurs chances: elle demandait également si ces choses leur étaient réellement arrivées l’année dernière.

Et cette combinaison de questions a révélé quelque chose d'important sur la peur américaine: nous sommes terrible à estimer notre risque de crime – bien pire que de deviner le danger d'autres mauvaises choses. Au cours de cette décennie, les personnes interrogées évaluent leur risque d'être volé l'année prochaine à environ 15%. Avec le recul, le taux réel de vols qualifiés était de 1,2%. En revanche, lorsqu'on leur a demandé d'évaluer leur risque de perte d'emploi à venir, les gens ont deviné qu'il était d'environ 14,5% – beaucoup plus proche du taux réel de perte d'emploi de 12,9%.

En d'autres termes, nous ressentons le risque de criminalité de manière plus aiguë. Nous sommes certains que la criminalité augmente alors qu’elle ne l’est pas; convaincus que notre risque de victimisation est plus élevé qu'il ne l'est en réalité. Et dans un été où le président envoie des agents fédéraux pour réprimer la criminalité dans les grandes villes et que les politiciens locaux se disputent sur les risques de défondation de la police, cela déconnecte les choses. À une époque d'anxiété, le crime est peut-être l'une de nos peurs les plus trompeuses.

Prenez le taux de criminalité. En 2019, selon une enquête menée par Gallup, environ 64% des Américains pensaient qu'il y avait plus de criminalité aux États-Unis qu'il y a un an. C'est une croyance que nous maintenons depuis des décennies maintenant, mais comme vous pouvez le voir dans le graphique ci-dessous, nous nous sommes toujours trompés.

Les taux de criminalité varient d'année en année. En 2020, par exemple, les meurtres ont augmenté, mais d'autres crimes sont en baisse, de sorte que le taux de criminalité, dans l'ensemble, est en baisse. Et la ligne de tendance pour les crimes violents au cours des 30 dernières années a été à la baisse, pas à la hausse. Le Bureau of Justice Statistics a constaté que le taux de crimes violents pour 1000 Américains âgés de 12 ans et plus est passé de 80 en 1993 à seulement 23 en 2018. Le pays est devenu beaucoup, beaucoup plus sûr, mais, d'une manière ou d'une autre, les Américains ne semblent pas se sentir que sur un genou, au niveau émotionnel.

«Le plus grand défi, et nous voyons cela comme une société à tous les niveaux en ce moment, est que même si nos organisations, nos entreprises, nos entités gouvernementales sont de plus en plus axées sur les données, nous en tant qu'êtres humains ne le sommes pas», a déclaré Meghan Hollis, chercheur au Ronin Institute for Independent Scholarship.

Cela ne veut pas dire que les Américains sont complètement ignorants de la criminalité. Lorsque nous avons parlé à John Gramlich, un écrivain principal du Pew Research Center et l'une des personnes qui traquent et écrivent sur cette déconnexion depuis des années, il n'a pas tardé à préciser que Pew n'aimait pas encadrer l'incapacité apparente des Américains à enregistrer leur propre sécurité accrue en tant que produit de la non-information ou de la désinformation. La réalité, nous a-t-il dit, est que la nature de la collecte de données rend difficile pour le public d'évaluer réellement les taux de criminalité et aux experts pour évaluer ce que le public sait ou pense des taux de criminalité.

Même le concept de «taux de criminalité» est confus. Lorsque nous parlons des taux de criminalité dans le contexte d'un article comme celui-ci, nous discutons en fait du nombre de crimes, dans un ensemble de catégories particulières, qui sont signalés à la police et, à partir de là, au Bureau fédéral. d'enquête – ou les résultats d'une enquête gouvernementale pour savoir si des personnes ont été victimes de crimes. Ces statistiques documentent des meurtres, des viols, des vols qualifiés et des voies de fait, entre autres, ainsi que plusieurs crimes contre les biens, notamment le cambriolage, le vol, le vol de voiture et l'incendie criminel. Cela couvre beaucoup de terrain, et cela nous donne une assez bonne idée de ce à quoi ressemble vraiment le taux de criminalité – assez pour que les experts se sentent à l'aise de dire des choses comme «Hé, écoutez, le taux de criminalité diminue depuis 30 ans.»

Mais ces statistiques ne racontent pas toute l’histoire, et cela importe d’une manière qui devient importante lorsque vous essayez de comprendre la différence entre ce que les gens ressentent et ce que disent les données. Tous les crimes ne sont pas signalés à la police. Les agressions sexuelles, en particulier, sont notoirement sous-déclarées. Et il y a beaucoup de crimes que nous ne suivons pas vraiment bien dans les données – comme le vandalisme, la consommation et la vente de drogues ou l'intoxication publique – qui peuvent affecter la sécurité des gens dans leur quartier, même si les crimes ne sont pas graves.

Wesley Skogan, professeur émérite de sciences politiques à la Northwestern University, a passé une grande partie des années 1990 à assister à des réunions publiques au niveau des quartiers autour de Chicago et à documenter les problèmes que les habitants ont dit à la police étaient des problèmes qu'ils voulaient résoudre. Certains de ces problèmes n'étaient même pas, à proprement parler, des crimes. Dans 17% des réunions, les résidents ont demandé à la police de faire quelque chose au sujet des déchets. La musique forte ou d'autres problèmes liés au bruit ont été discutés dans 19% des réunions. Les résidents se plaignaient plus souvent des voitures abandonnées qu'ils ne se plaignaient des problèmes de gangs. Skogan considère ces facteurs comme des mesures du désordre social et a trouvé des preuves que ces facteurs affectent la sécurité des personnes. Si les crimes violents sont en baisse, mais qu'il y a encore beaucoup de désordre social dans une région, les réponses des gens à une enquête peuvent refléter ce qu'ils ressentent à propos des déchets plus que ce qu'ils pensent d'un taux de meurtre réduit.

La façon dont les sondages sont rédigés n’aide pas non plus. «Le sondage a tendance à être assez générique», a déclaré Lisa L. Miller, politologue à l'Université Rutgers qui étudie le crime et la punition, ce qui rend difficile de saisir la différence entre la façon dont les Américains pensent au meurtre et les déchets en ce qui concerne la sécurité. ils ressentent. Plus important encore, a-t-elle dit, des questions telles que "Pensez-vous que la criminalité a augmenté ou diminué?" ce n'est pas la même chose que mesurer la peur. «Lorsque les gens sont véritablement inquiets du crime et vraiment craintifs, cela a tendance à être lié au crime violent. C’est ce que j’ai trouvé qui pousse vraiment le public à faire pression sur le gouvernement pour qu’il fasse quelque chose », a-t-elle déclaré.

Tout cela est encore plus compliqué parce que la criminalité est extrêmement localisée – et les estimations du taux de criminalité national ne le sont pas.

«Tous les homicides à Chicago se produisent dans environ 8% des secteurs de recensement de la ville», a déclaré Skogan. Pour presque tout le monde, dit-il, cela signifie que «le crime dont vous entendez parler est un crime ailleurs». Et cela est important, car les recherches suggèrent que les gens sont bien meilleurs pour estimer le taux de criminalité dans leur propre cour qu’ils ne le sont pour estimer ce que c’est à travers la ville ou le pays.

Enfin, il y a la question de la race, qui imprègne et complique tout ce qui entoure le crime. Ce ne sont pas seulement les ordures et les flâneries qui font que les gens perçoivent un quartier comme plus dangereux quel que soit le taux de criminalité. Lorsque Lincoln Quillian, professeur de sociologie à l'Université Northwestern, a analysé les données de trois enquêtes sur la criminalité et la sécurité dans les villes d'Amérique, il a constaté que les gens perçoivent leur quartier comme plus dangereux – quel que soit le taux de criminalité réel – si plus de jeunes hommes noirs vivent Là. Cela était vrai pour les répondants noirs et blancs des sondages, mais dans certaines villes, l'effet était nettement plus prononcé chez les Blancs.

C’est une longue façon de dire que la situation est désordonnée à de nombreux niveaux, mais il reste vrai que la peur personnelle des gens d’être victimes de crimes et leur perception des taux de criminalité nationaux sont loin d’être exactes.

Alors pourquoi les Américains pensent-ils encore que la criminalité est élevée?

Il s'avère que les informations locales peuvent être responsables de convaincre les Américains que les crimes violents sont plus courants qu'ils ne le sont en réalité. Les chercheurs ont toujours constaté que «si ça saigne, ça mène» est un descripteur assez précis de la couverture sur laquelle les diffuseurs de télévision et les journaux locaux se concentrent. Pendant des années, les crimes plus rares comme les meurtres ont reçu beaucoup plus de temps d'antenne que les crimes plus courants comme les agressions physiques. Et cela n’a pas changé avec la baisse du taux de criminalité.

Naturellement, voir des histoires d'atrocités violentes aux nouvelles tous les soirs semble faire craindre aux gens que la même chose puisse leur arriver. Selon une étude menée en Californie, la consommation de nouvelles télévisées locales a considérablement accru la perception des gens du risque et de la peur du crime. "Les nouvelles ne vont pas rapporter des choses qui vont très bien très souvent", a déclaré Hollis. "Ce n'est pas comme si" Hey Austin, le Texas n'a pas beaucoup de crimes et c'est notre actualité du jour! "" Les histoires sur la violence armée attirent l'attention, vous obtenez donc plus d'histoires sur des crimes rares mais graves. «Vous pouvez avoir des gens qui perçoivent les quartiers des villes comme beaucoup plus violents qu’ils ne le sont réellement, car c’est ce qu’ils voient dans les actualités», a-t-elle déclaré. «Cela amplifie vraiment cette vision de l'activité criminelle au-delà de ce qu'elle est vraiment.»

Il existe également de nombreuses preuves selon lesquelles les reportages sur la criminalité peuvent étayer des stéréotypes nuisibles: des études ont montré que les médias locaux décrivent de manière disproportionnée les Noirs comme des auteurs de crimes et les Blancs comme des victimes.

Il y a aussi beaucoup de fourrage pour ce type de couverture parce que même si la criminalité a beaucoup baissé au cours des dernières décennies, les États-Unis sont toujours un pays assez violent, du moins par rapport aux autres pays développés. «La violence reste un problème américain», a déclaré Miller. «Pensez simplement aux fusillades de masse. Donc, dans ce sens, il n’est pas irrationnel que les gens aient quelque peu peur de la violence. »

Mais souvent, ces craintes peuvent être démesurées – non seulement par la couverture médiatique des meurtres dans les journaux, mais aussi par les politiciens qui évoquent le taux de criminalité lors de conférences de presse et d'interviews. Le président Trump est loin d'être le premier président à peindre une vision sombre du crime dans les villes américaines, mais il est singulièrement obsédé par le sujet, surtout maintenant. Selon une analyse du HuffPost, la grande majorité des publicités diffusées par sa campagne au mois de juillet concernaient d'une manière ou d'une autre la sécurité publique. Dans une annonce, une femme âgée est volée alors que le texte clignote sur l’écran: "Vous ne serez pas en sécurité dans l’Amérique de Joe Biden."

Et une étude récente suggère que les paroles de Trump pourraient avoir un effet. Les chercheurs ont constaté que la couverture médiatique et la rhétorique politique – telles que mesurées par les mentions de la criminalité dans les discours présidentiels sur l'état de l'Union – étaient des indicateurs significatifs pour savoir si les Américains pensaient que le crime était un problème pressant auquel le pays était confronté. Le taux de criminalité réel ne l'était pas. Un sondage mené par le HuffPost du 22 au 24 juillet a révélé quelque chose de similaire: seuls 10% des Américains pensent à juste titre que la criminalité a diminué au cours de la dernière décennie, tandis que 57% pensent que la criminalité a augmenté.

Certains Américains peuvent être plus réceptifs à la rhétorique sévère que d'autres, bien sûr. Les républicains sont généralement plus portés à dire que la criminalité est un problème grave auquel le pays est confronté que les démocrates. Et bien que l'analyse Pew des données des sondages ne révèle pas de grandes différences raciales dans la perception du crime, les Américains blancs et noirs pensent probablement le crime très différemment parce que la justice pénale est devenue si inextricablement liée à la race.

Hakeem Jefferson, politologue à l'Université de Stanford qui étudie la race et la justice, nous a dit que les opinions des Noirs sur la justice pénale sont complexes, en partie parce qu'ils sont plus susceptibles que d'autres groupes démographiques de vivre dans des quartiers à forte criminalité et d'être des victimes. du crime. Dans d’autres recherches, il a découvert que certaines personnes noires ont également intériorisé des stéréotypes négatifs sur les auteurs de crimes et qu’elles sont plus susceptibles d’adopter des solutions punitives en conséquence. Ces perceptions et expériences sont difficiles à saisir dans les données d'opinion publique, mais elles peuvent faire beaucoup pour façonner ce que les Noirs veulent dire lorsqu'ils disent à un sondeur qu'ils pensent que la criminalité est un problème grave auquel le pays est confronté. Et c’est important, car comme l’ont montré les dernières décennies, les Noirs sont également beaucoup plus susceptibles d’être maltraités par la police, d’être incarcérés ou de faire face aux défis d’un casier judiciaire.

Indépendamment de ce qui motive la peur du crime, cependant, le fait qu’elle soit si déséquilibrée avec la réalité peut rendre très difficile le changement d’avis des gens ou la réforme du système de justice pénale. Ce n’est pas qu’une peur démesurée du crime conduit automatiquement les gens à soutenir des politiques plus punitives – à l’heure actuelle, par exemple, les Américains ne sont généralement pas favorables à plus l'argent pour la police. Mais ces idées fausses peuvent compliquer la tâche des réformes, en particulier si les politiciens dotés d'une grande plate-forme nationale – comme Trump – parlent à chaque tournant de criminalité incontrôlable.

Il n’est pas difficile, par exemple, d’imaginer que ce genre de rhétorique soit utilisé comme un frein aux efforts de restructuration du financement local de la police. D'autant plus que dans le passé, la peur du crime a été utilisée politiquement comme une raison pour s'opposer aux réformes de la justice pénale comme la réduction de l'incarcération ou la modification du système de caution – même si les recherches suggèrent que ces réformes n'augmentent pas la criminalité à long terme.

L'histoire des campagnes «loi et ordre» est truffée de sifflets de chiens, et la récente rhétorique de Trump sur l'envoi d'agents fédéraux pour lutter contre le crime dans des villes comme Chicago tombe sans doute dans cette catégorie, selon Justin Pickett, un criminologue de l'Université d'Albany qui étudie. attitudes envers le crime et la justice. Parler des dangers de la criminalité, a-t-il dit, peut se transformer en une couverture pour les attitudes racistes.

Rien de tout cela ne nous a rendus plus sûrs. Et ironiquement, la peur du crime peut en fait conduire à d'autres comportements qui nous exposent à un plus grand risque, comme acheter et porter des armes à feu. Si l'angoisse au sujet du crime empêche les Américains d'adopter différentes manières de penser la justice pénale, cela peut aussi faire plus de mal que de bien. Par exemple, il n’existe aucune preuve réelle que le fait de mettre plus de personnes derrière les barreaux a contribué à la diminution de la criminalité ou que le fait d’emprisonner moins de personnes augmentera la criminalité. Au lieu de cela, une montagne de recherches pointe dans la direction opposée aux problèmes et aux inégalités liés à l'incarcération de masse.

Le problème est que la peur du crime n’est pas rationnelle et qu’il est difficile de convaincre les gens de penser différemment à un problème qu’ils ne rencontrent pas au quotidien de toute façon. "Vous pouvez dire aux Américains que le taux de criminalité est plus bas aujourd'hui qu'il ne l'était dans les années 1990, mais cela ne leur semblera pas réel", a déclaré Kevin Wozniak, sociologue à l'Université du Massachusetts à Boston. «Autrement dit, à moins que les politiciens arrêtent de faire grimper le taux de criminalité et que les gens arrêtent d’entendre parler de meurtre tous les soirs dans les journaux locaux.»

Et cela semble peu probable en 2020.

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