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COVID-19 a touché tous les coins de la nation navajo – Mother Jones

Les véhicules font la queue pour les tests COVID-19 dans la nation Navajo, qui a l'un des taux d'infection par COVID-19 par habitant les plus élevés du pays.Kristin Murphy / AP

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Cette pièce a été initialement publiée dans High Country News et apparaît ici dans le cadre de notre Partenariat Climate Desk.

Les enfants de Lucinda Charleston lui ont rappelé qu’elle n’était plus jeune. Mais malgré leur inquiétude, elle a réuni une équipe de santé publique d'urgence pour lutter contre la première épidémie de coronavirus de la nation Navajo. La pandémie a frappé Chilchinbeto, une petite ville du nord-est de l'Arizona, à la mi-mars. En tant que commandant adjoint du Navajo Nation Incident Command Center, Charleston a été chargé de fournir de l'aide, d'isoler la communauté et de suivre les malades et les personnes vulnérables. Pendant ces semaines, Charleston (Diné) a eu une pensée récurrente: «Je ne suis pas la seule personne à avoir de la famille. Tout le monde dans mon équipe, nous avons tous des familles dans lesquelles nous devons rentrer. »

Le nouveau coronavirus a ravagé une grande partie du monde, mais son impact a été particulièrement aigu sur la nation Navajo, où il pousse le système de santé publique de la tribu à ses limites. Des décennies de négligence et des milliards de dollars en besoins non satisfaits du gouvernement fédéral ont laissé les nations tribales sans infrastructure de base comme l'eau courante et les systèmes d'égouts, ainsi qu'un accès Internet clairsemé et un service de santé indien sous-financé. Tout cela aggrave le danger mortel que le virus représente pour les personnes âgées et les personnes immunodéprimées. Les travailleurs de première ligne subissent des pénuries d'équipement de protection comme des masques et des gants pour aider les collectivités aux prises avec des disparités de santé déjà graves, notamment des taux élevés de maladies chroniques et une espérance de vie plus courte. En réponse, des efforts de secours ont germé pour recueillir et livrer de la nourriture, de l'eau, des produits de nettoyage et d'autres biens – tous les travaux que le gouvernement fédéral est obligé par le traité de faire.

La salle capitulaire de Chilchinbeto, l'église, l'école et ses plus de 400 logements sont nichés à côté d'une modeste mesa. Charleston et son équipe ont traversé la ville en voiture, effectuant une première évaluation sur le terrain de leur mission difficile – fournir de l'aide et isoler la communauté. Pendant les trois semaines suivantes, l'équipe vivrait à l'hôpital de Kayenta, à un peu plus de 30 kilomètres au nord de l'épidémie en cours. Charleston a trouvé refuge dans la chambre 118, loin de sa famille, émergeant chaque jour pour faire face au virus.

"Oui, nous avions peur", m'a dit Charleston au téléphone à la mi-avril. «Mais il y a des gens qui fuient le feu et d'autres qui courent vers le feu.»

Comme c'est le cas ailleurs, les responsables de la santé soupçonnent que l'épidémie a été amplifiée par un événement «super-diffuseur»: un rassemblement organisé par l'Église évangélique du Nazaréen à Chilchinbeto et auquel ont participé des gens de toute la nation Navajo. De Singapour aux États-Unis, des églises ont été associées à des flambées de COVID-19. En France, un événement religieux de cinq jours a explosé dans environ 2500 cas. En avril, le Pew Research Center a constaté que les directives de séjour à domicile dans 15 États avaient des exemptions religieuses. Six d'entre eux étaient des États occidentaux, dont l'Arizona.

Charleston a dû faire face à une tâche ardue. Elle ne connaissait pas Chilchinbeto, et pourtant elle devait atteindre le plus de personnes possible dès que possible, les garder en isolement et fournir de l'aide, le tout sans frapper aux portes. Elle et son équipe ont décidé que la méthode la plus sûre était d'appeler chaque ménage et de demander à un membre de ramasser de la nourriture et des fournitures à la salle capitulaire, un par un, en maintenant une politique de zéro contact. Les responsables de la ville et les représentants de la santé communautaire, ou RSC, se révéleront inestimables.

Les plus de 140 RSC surveillent la santé des membres de la communauté et rendent visite et évaluent les personnes âgées, dont beaucoup ne parlent que le navajo, délivrent des médicaments et font des renvois à l'hôpital. Beaucoup de leurs clients souffrent de maladies chroniques. «Il y a des angoisses en leur sein (RSC), car nous n'avons pas tout l'équipement de protection individuelle nécessaire. Mais ils savent qu’ils doivent entrer dans la communauté », a déclaré Mae-Gilene Begay (Diné), directrice du programme CHR de la tribu. «J'ai des RSC qui ont dû se mettre en quarantaine pendant une semaine, mais ils ont été rappelés, alors ils sont retournés au travail.» En raison du coronavirus, les visites à domicile sont devenues impossibles et de longues heures sont inévitables.

Peu de temps après le rassemblement de l'église mais avant l'apparition de l'épidémie, Begay s'est rendu à une réunion du chapitre Navajo à Chilchinbeto. Elle a eu de la chance, a-t-elle dit. Elle a gardé ses distances, n'a pas serré la main. Moins d'une semaine plus tard, un cas de COVID-19 était devenu 26, et il ne fallut pas longtemps avant que les gens ne meurent. Aujourd'hui, la maladie a touché tous les coins de la nation Navajo. Selon CNN, le 18 mai, le taux d’infection de la tribu dépassait celui de New York et du New Jersey, anciennement connus comme «l’épicentre» américain de la pandémie. Le 17 mai, le Département de la santé de la nation Navajo a documenté 4 002 cas confirmés de COVID-19 et 140 décès.

En raison de la pénurie d'hôpitaux, de respirateurs et de soins en traumatologie, il peut être difficile de savoir où les proches reçoivent un traitement. Un des proches de Begay, qui s'est rendu au rassemblement de l'église nazaréenne et est rentré chez lui à Hardrock, est décédé de COVID-19. "En ce moment, j'ai une tante et un oncle qui sont à l'hôpital", a déclaré Begay à la mi-avril. «Ils ont emmené ma tante il y a deux jours, et nous ne savons pas dans quel hôpital elle se trouve, et nous ne savons pas comment elle va. Mais nous avons pu découvrir où se trouve mon oncle. »

Larissa Martin (Diné), qui travaille comme CHR depuis six ans, craint que les gens passent entre les mailles du filet et ne reçoivent pas les soins et le soutien dont ils ont besoin. "Nous savons qui sont nos aînés, en particulier ceux qui n'ont pas de soutien familial ou un soutien limité, ceux qui ont un revenu fixe", a déclaré Martin. Beaucoup de familles et de personnes âgées qu'elle supervise du côté est de la réserve, à Chichiltah et Bááhááli, manquent d'accès à Internet, de téléphones et de fournitures de nettoyage adéquates, ainsi que de charbon pour le chauffage ou même suffisamment de nourriture et d'eau.

«Je souhaite que nous puissions assurer le transport», m'a dit Begay. "Nous réalisons qu'il y a beaucoup de besoins de transport urgents, mais nous n'avons pas l'EPI approprié. Nous manquons de produits de nettoyage et nous n'avons pas assez de masques et de gants pour nettoyer les véhicules. »

"Nous avons déjà eu une première série de livraisons de nourriture, mais ils vont avoir faim à nouveau dans une semaine ou deux."

Alors que les tribus ont attendu près de six semaines pour une durée limitée, Distribution de 60% du programme de secours de 8 milliards de dollars de la loi CARES, des campagnes de collecte de fonds en ligne ont été lancées dans le pays indien pour répondre aux besoins immédiats. Le Fonds d'aide aux familles Navajo et Hopi COVID-19, créé par l'ancienne succursale du procureur général de la nation Navajo Ethel à la mi-mars, a permis de recueillir plus de 3,8 millions de dollars pour acheter de la nourriture et des fournitures en vrac, soit environ 10 000 $ par communauté. Les CHR livrent les marchandises. "Cela semble beaucoup d'argent, mais ce n'est vraiment pas le cas", a déclaré à la mi-avril Cassandra Begay (Diné), porte-parole du Fonds. "Nous avons déjà eu une première série de livraisons de nourriture, mais ils vont avoir faim à nouveau dans une semaine ou deux." Le sénateur américain Tom Udall, D-N.M., A qualifié le programme de secours fédéral «trop peu, trop tard» et a demandé le déblocage intégral des fonds aux tribus au début du mois de mai.

Depuis des décennies, des tribus, des défenseurs et une poignée de législateurs ont attiré l’attention sur le sous-financement drastique des services de santé indiens et le manque d’infrastructures du pays indien. En 2003 et en 2018, la US Civil Rights Commission a constaté que les infrastructures tribales étaient chroniquement sous-financées par des milliards de dollars. La prévention des virus nécessitant l'accès à l'information, à l'électricité, à l'eau courante, aux produits de nettoyage, à la nourriture et aux soins médicaux, de nombreux Navajos sont déjà désavantagés.

Charleston et son équipe ont employé des professionnels de la santé publique et des soins de santé pour savoir qui était malade ou traité pour COVID-19 au Kayenta Health Center, gardant tout le monde en sécurité. Elle a dû établir des communications entre le personnel médical du Service de santé indien et l'équipe de commandement des incidents de la nation Navajo, partageant les informations COVID-19 tout en préservant la confidentialité des patients afin de suivre les conditions médicales. Ils ont trouvé des solutions ingénieuses: réutiliser des imperméables pour les EPI, par exemple. Ils ont parcouru la réserve à la recherche de fournitures de conciergerie pour l'assainissement constant requis. Mais le manque d'infrastructure rendait tout encore plus écrasant.

Charleston est rentrée chez elle en avril, trois semaines après son déploiement, avec toute son équipe en sécurité. La nation Navajo fait actuellement face à des dizaines de nouveaux cas de coronavirus par jour, mais Charleston n'a pas perdu espoir. «Nous pouvons survivre à ce virus», a-t-elle déclaré. "Mais nous devons regarder chaque étape pour être plus créatif."

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