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Bill Barr utilise une ancienne tactique de suppression des électeurs. Ne craquez pas. – Mère Jones

Le président Donald Trump et le procureur général William Barr quittent Air Force One à la base aérienne d'Andrews dans le Maryland le 1er septembre 2020. MANDEL NGAN / AFP via Getty Images

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Un schéma est apparu ces dernières années, facile à repérer. Juste avant une élection, les responsables républicains des États du champ de bataille annoncent des enquêtes sur la fraude électorale. Le but est évident: supprimer la participation. Mais ce qui est nouveau cette année, c’est que cette tactique sournoise est employée par le président et le ministère de la Justice. Le DOJ interdit depuis longtemps à ses procureurs de mener des enquêtes publiques qui pourraient influencer le résultat d'une élection ou entacher sa légitimité. Mais sous Bill Barr, l'administration Trump a décidé de violer cette règle, libérant l'agence d'utiliser ses pouvoirs d'application de la loi à des fins politiques.

Deux exemples frappants de cette stratégie viennent de l'Alabama et de la Géorgie. En 2017, avant l'élection spéciale du Sénat de l'Alabama, le secrétaire d'État républicain, John Merrill, a affirmé que près de 700 personnes avaient voté illégalement à la primaire républicaine. Il voulait poursuivre les auteurs présumés de crimes passibles d'une peine de prison pouvant aller jusqu'à 10 ans. Mais Merrill avait exagéré un incident insignifiant. Les juges d'homologation a trouvé que 140 personnes avaient voté à la primaire démocrate, puis voté illégalement au second tour du Parti républicain. C'est probablement parce que le soi-disant «vote croisé» était légal jusqu'à ce que la législature de l'État en fasse un crime plus tôt cette année-là – un changement que Merrill a très peu fait pour faire connaître. Les juges n'ont recommandé aucune poursuite, et le problème s'est terminé par un gémissement. Mais pas avant que les affirmations de Merrill aient fait la une des journaux effrayants sur la fraude électorale et les crimes passibles de peines de 10 ans. C'était un stratagème tiré directement du livre de lecture sur la suppression des électeurs.

Une tactique similaire a été employée en Géorgie en 2018. Deux jours avant la mi-mandat, le secrétaire d'État Brian Kemp a fait une annonce explosive: il enquêtait sur le Parti démocrate de l'État pour avoir tenté de pirater le système d'inscription des électeurs de l'État. À l'époque, Kemp était à la fois le plus haut responsable des élections de l'État et le candidat républicain au poste de gouverneur dans une course à bout portant contre la démocrate Stacey Abrams. Kemp avait une histoire de fausses allégations de fraude électorale contre ses opposants politiques, et beaucoup ont reconnu la tactique effrontée cette fois. L'expert en droit électoral, Rick Hasen, l'a qualifié de «peut-être l'exemple le plus scandaleux de partisanerie dans l'administration électorale à l'ère moderne» et de «république bananière». Mais l'allégation a permis à Kemp d'accuser son adversaire et le parti d'opposition d'un crime grave, détournant l'attention de ses propres échecs en tant que secrétaire d'État. Kemp a remporté une courte victoire par moins de 55 000 voix. En mai 2020, le procureur général de l'État, un républicain, a confirmé ce qui était soupçonné depuis le début: il n'y avait aucune preuve de crime.

Au cours du dernier mois, l'administration Trump a pris une page de l'Alabama et de la Géorgie. En septembre, le procureur général Bill Barr a informé le président Donald Trump que neuf bulletins de vote militaires par la poste, dont sept pour Trump, avaient été rejetés dans un bureau électoral du comté de Luzerne, en Pennsylvanie. L'attaché de presse de la Maison Blanche a déclaré aux journalistes que «les bulletins de vote pour le président» avaient été «rejetés». Trump l'a mis en avant dans une interview sur Fox News Radio, incitant le procureur américain local enquêtant sur l'incident à publier une déclaration (inexacte, puis corrigée) sur l'enquête. La situation est rapidement devenue virale, générant un battage médiatique sur la fraude que le président et sa campagne tentent de faire remonter depuis des mois (en fait, des années). Bien qu’elle fasse encore l’objet d’une enquête, il n’existe aucune preuve de malversation en Pennsylvanie. Il semble qu'un seul contractuel du bureau électoral ait lancé les bulletins de vote dans un pays contrôlé par les républicains et que les responsables électoraux aient rapidement alerté les autorités, gérant la situation de manière appropriée. Pourtant, Trump et le ministère de la Justice ont réussi à générer des nouvelles sur la fraude électorale, une stratégie centrale alors que la campagne Trump et le Comité national républicain se battent devant les tribunaux pour rendre plus difficile le vote par correspondance et se préparer à contester les bulletins de vote par correspondance après les élections. La faute était de la part de l'administration Trump.

"Le GOP a pratiqué un manuel simple pendant * années *: inventez une histoire dingue sur la fraude massive et annoncez une enquête", Daniel Nichanian, rédacteur en chef du Appel Rapport politique axé sur la justice pénale, tweeté après l'incident de Pennsylvanie, en lien avec les épisodes précédents en Alabama et en Géorgie. «Génère des titres à bout de souffle et de la méfiance, et devient viral. Plus tard, quand l'histoire pétille, cela retient toute l'attention. »

Ce n’est pas seulement la Géorgie et l’Alabama. Les responsables et les agents du GOP ont une longue histoire de fausses allégations de fraude électorale, seulement pour voir leurs accusations s'effondrer une fois examinées. Mais diffuser de telles accusations juste avant une élection menace de la déstabiliser et de la délégitimer. Comme en Alabama et en Géorgie, les allégations peuvent être utilisées pour effrayer les électeurs des urnes par crainte de poursuites ou d'attaquer un opposant politique. Mais il est particulièrement choquant pour le ministère américain de la Justice de se livrer à ces tactiques de peur.

Non seulement il était inapproprié pour l'agence de commenter l'enquête en cours en Pennsylvanie, mais cela violait une politique de longue date du département de ne pas s'immiscer dans les élections de peur d'influencer les résultats. Un manuel du ministère avertit que le fait de lancer des enquêtes publiques à l'approche d'une élection «court le risque évident de refroidir les activités de vote et de campagne légitimes. Cela court également le risque important d'interrompre l'enquête elle-même comme un problème, à la fois dans la campagne et dans le jugement de toute course électorale qui s'ensuivra. Il y a des cas dans lesquels l'agence a rompu avec cette politique – y compris, tristement célèbre, la décision de James Comey d'informer à plusieurs reprises le public d'une enquête sur Hillary Clinton, aidant à élire Donald Trump – mais ces directives ont agi comme un rempart contre l'ingérence électorale en fonctionnaires du gouvernement depuis des décennies.

Jusqu'à la semaine dernière. Vendredi, le ministère de la Justice a annulé une partie de cette directive, en place depuis au moins 40 ans, permettant aux procureurs de lancer des enquêtes publiques liées aux élections pendant la période précédant le jour du scrutin. Selon ProPublica, la Section de l’intégrité publique du ministère a informé les procureurs fédéraux d’une nouvelle «exception à l’ingérence générale dans la politique électorale». L'exception cite des enquêtes sur toute infraction électorale présumée par un fonctionnaire ou un employé fédéral, y compris des employés du service postal américain et du ministère de la Défense. L'exception est large, mais elle choisit le service postal pour un examen minutieux, tout comme Trump, sa campagne et son parti cherchent à restreindre le vote par correspondance par le biais de poursuites et de contester le comptage des bulletins de vote postés.

La politique mise à jour précède probablement une augmentation des allégations de fraude du ministère de la Justice lui-même. Et cela semble faire partie des efforts continus de Barr pour transformer le département en une branche de la campagne Trump, prêt à s'engager dans une tactique de suppression des électeurs de longue date du GOP – et peut-être aider les efforts juridiques de la campagne Trump pour que les bulletins de vote soient lancés pendant le dépouillement. processus. «C’est incroyablement douloureux pour moi de dire», a déclaré Justin Levitt, ancien responsable des droits civiques du DOJ ProPublica, "Mais compte tenu de ce que nous avons vu récemment, les Américains ne devraient pas faire confiance aux annonces du DOJ pour le moment."

Lorsque Barr a été confirmé en février 2019, le consensus initial était qu'il respecterait les règles et respecterait le rôle de longue date du ministère de la Justice en tant qu'institution indépendante. Barr a rapidement montré que la confiance en lui en tant qu'institutionnaliste par le livre était déplacée. Il a dénaturé les conclusions de l'enquête de Robert Mueller sur l'ingérence russe de manière si significative qu'un juge fédéral a déclaré plus tard dans une décision que «le manque de franchise de Barr remettait spécifiquement en question la crédibilité du procureur général Barr». Barr a ouvert ses propres enquêtes sur les allégations farfelues de Trump concernant l'inconduite du DOJ contre sa campagne de 2016 et a poussé à la publier avant les élections de 2020, générant sa propre surprise d'octobre. Barr est intervenu dans les enquêtes du département au nom des copains de Trump, Roger Stone et Michael Flynn. Il a évincé l'avocat américain du district sud de New York qui enquêtait sur les alliés de Trump, y compris Rudy Giuliani, dans un épisode qui a explosé au visage de Barr. Cet été, Barr a joué un rôle visible dans la guerre de Trump contre les manifestations de Black Lives Matter, ordonnant aux forces fédérales d'utiliser des irritants chimiques contre des manifestants pacifiques à Lafayette Park en face de la Maison Blanche afin que Trump puisse organiser une séance photo à l'église Saint-Jean.

Depuis que Barr a mis le feu à sa crédibilité, toute allégation de fraude émanant du ministère de la Justice dans les semaines à venir doit être considérée avec scepticisme. Barr utilise un vieux livre de jeu. Tu as été prévenu.

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